Аллея вековых платанов, изгибаясь, уходит за поворот. Оттуда интригующе доносится ритмичный звук там-тама, а затем медленно выплывает, показывая сначала нос, а потом и весь корпус, пассажирская баржа. На ее крыше сидит молодой человек и увлеченно, не замечая ничего вокруг, отбивает замысловатый ритм какого-то далекого африканского племени. За рулем небольшой баржи, метров десять в длину, молоденькая девушка. Она приветливо машет рукой всем встречным лодкам.

Как французы проводят лето? Помимо отдыха на каменистых пляжах Ривьеры (или же песчаных Атлантики), провести отпуск, взяв в аренду речную моторную баржу, или просто «бато» (от французского bateau — «лодка»), — это их самое излюбленное летнее времяпрепровождение.

В средние века реки были основными артериями, по которым перевозили грузы на дальние расстояния. И если рек нет, то обязательно нужно построить каналы, чтобы соединить важные торговые города. Так французы и поступили.

Перепады высот ландшафта и естественные преграды требовали от строителей искусства прокладывать каналы-туннели, каналы-виадуки и даже двухэтажные каналы — наподобие современных автомобильных развязок. Но, что самое интересное – все эти каналы до сих пор исправно функционируют, доставляя радость и удовольствие тем, кто плавает на баржах. Кстати, чтобы управлять прогулочной лодкой по рекам и каналам Франции, не требуется никакого удостоверения на вождение.

Акваторию Южного канала мы выбрали по совету друзей-французов. Прорытый в XVII веке с целью соединить Атлантику со Средиземным морем канал шириной лишь десять метров пролегает в исторической области Лангедок. Система шлюзов, многие из которых до сих пор приводятся в движение вручную, позволяет поднимать и опускать прогулочные баржи, чтобы добраться по воде от Бордо до порта Сет на Средиземном море. В узкий шлюз может войти баржа не более трех метров шириной, поэтому все суда здесь строят именно такого размера.

Совсем узкий по сегодняшним меркам канал в средние века стал главным экономическим стимулом развития региона. В летнее время года дожди здесь — явление редкое, и поэтому при строительстве канала решили соорудить еще и водохранилище, чтобы при засухе оно давало шлюзам канала достаточно воды.

Строительство канала велось с 1667 по 1681 год, и после ввода его в эксплуатацию позволило сократить расстояние вокруг Иберийского полуострова и неспокойных вод Бискайского залива на 2500 километров. А также лишила Англию, которая в то время прочно держала на замке Гибралтарский пролив, возможности блокировать французские торговые корабли.

Сегодня же, ввиду своих скромных размеров, канал больше не используется для перевозки грузов. И платановыми аллеями, высаженными в XVIII и XIX веках вдоль канала для укрепления берегов корнями, наслаждаются теперь только туристы на плавучих баржах.

Вот загорелся зеленый свет у входа в канал-туннель. Путь свободен. Внутри - темнота. Видимо, туннель изгибается, поэтому дневного света впереди не видно. Вдоль борта медленно мелькает едва освещенная средневековая каменная кладка стен. Местами влажные и заросшие чем-то похожим на мох стены оставляют фантастическое ощущение, как будто плывешь по подземной реке. А эхо вторит: го-гон-гонг.

Нарбонна и Каркасон – два старинных города, стоящие на берегах канала. Раскопки в окрестностях Нарбонны указывают на то, что уже в третьем тысячелетии до нашей эры здесь поселились первые люди. Потом здесь жили галлы: римские летописи говорят, что название города происходит от баскского слова «narb». Это переводится как «родник, пруд, болото» — в общем, что-то, связанное с влагой и водой. В 118 году до нашей эры римляне завоевали этот край. На месте галльских поселений они, конечно же, построили крепости. Здесь же проходила и главная транспортная артерия из Рима в Испанию — дорога, фрагменты которой сохранились до сих пор, была выложенная огромными булыжниками.

О Каркасоне сохранились упоминания в рукописях римского писателя Плиния-старшего, жившего в I веке до нашей эры. Город уже тогда служил галлам военным укреплением. После римлян здесь побывали вестготы. С V по VIII века нашей эры они владели землями от Каталонии до Лангедока. А потом на следующие тридцать лет перешли под власть сарацинов. Именно с походом Карла Великого на мавров связана история о том, как Каркасон получил свое имя.Читать дальше >>>