Вид сверху на Колорадо обманчив. Отсюда река кажется мутным ручейком, вьющимся по дну Гранд-Каньона в обрамлении монументальных скал. Но парадокс в том, что все эти каменные пирамиды, утесы, столбы и ущелья — ее работа.

Миллионы лет ушли у реки на то, чтобы выточить в толще твердой породы эти причудливые скульптуры. Но когда смотришь на нее издалека, в голове не укладывается, как ей это удалось. Какой мощью и нечеловеческим терпением нужно обладать, чтобы совершить такой титанический труд? Точный ответ на этот вопрос пока не могут дать даже такие специалисты, как Карл Э. Карлстром, геолог из Университета штата Нью-Мексико в Альбукерке. Он изучает историю происхождения этого ландшафта и создавшей его реки уже 30 лет. И одно знает точно: чтобы раскрыть эту тайну, нужно спуститься вниз. В те опасные, труднодоступные и пока неизученные участки каньона, где смирная с виду Колорадо демонстрирует свой настоящий характер.

Одно из таких мест — ущелье Шинумо, на 75-й речной миле, примерно в 1200 метрах ниже Южного края каньона с его популярными обзорными площадками. Кажется, это самое узкое место в каньоне. Надувные лодки исследователей скользят между голыми каменными стенами, сложенными из разноцветных пластов горных пород: бурый песчаник, серо-зеленый сланец, ржаво-рыжий известняк, белый кварц. Каждое слово отдается гулким эхом.

Впереди по курсу пороги Хэнс. Там русло Колорадо резко углубляется примерно на десять метров, образуя уступ. И мирно текущая река превращается в клокочущую стремнину. На подходе к порогам Карлстром направляет лодки к берегу. Лучше заранее изучить схему течения с безопасного расстояния.

Шестой день лодочной экспедиции по Колорадо — самой крупной и протяженной реке на юго-западе США. Путешествие началось с причала Лиз-Ферри на северной стороне Гранд-Каньона. Это крайняя точка, до которой можно добраться на машине по грунтовке. Почти через полтора столетия после первопроходцев под руководством американского офицера Джона Уэсли Пауэлла ученые решили повторить их маршрут: пройти вниз по реке 450 километров — весь Гранд-Каньон от начала до конца. И изучить уникальную геологию этого чуда природы.

Для геолога Гранд-Каньон — как раскрытая книга, говорит Карлстром. Его скалы хранят память о геологических событиях, происходивших за последние два миллиарда лет: это чуть ли не половина истории Земли. Мало где еще на нашей планете можно так глубоко погрузиться в ее прошлое.

Карлстром ищет здесь ответ не только на вопрос: как сформировался сам каньон? На примере этого гигантского ущелья он рассчитывает выявить и общие геологические закономерности: как реки торят себе русло в каменных плитах, как возникают и распадаются континенты? И на каком геологическом фоне произошел эволюционный переход от одноклеточных к многоклеточным организмам?

Для этого он собрал группу самых авторитетных американских ученых — специалистов по осадочным породам, геохимии, датировке возраста горных пород, сейсмологии и геофизике. На ближайшие 17 дней три лодки, нагруженные палатками, научными приборами, запасными двигателями, горючим и провиантом, станут плавучими лабораториями. Каждая из них способна нести несколько тонн геологических проб. Тем более что до самых интересных участков каньона можно добраться только по воде.

Вместе с рулевыми двух других лодок Карлстром взбирается на возвышенность на правом берегу, чтобы осмотреть пороги и «прочитать течение». Оно здесь коварное: на пути бурного потока лежит множество валунов, вынесенных в основное русло из бокового ущелья. Самые опасные из них — Вейл-Рок и Раббер-Мэгнит. При столкновении с ними шестиметровые надувные лодки могут перевернуться.

Наконец ученые отчаливают. Карлстром изо всех сил старается удержать лодку в центре потока. Но план не срабатывает. Неожиданно она ударяется днищем о камни, раздается скрежет металла. Сели на мель. Винт подвесного мотора крутится вхолостую, разбрызгивая клочья пены. Река подхватывает лодку и, кружа ее как щепку, несет дальше — прямиком на скалы. «Держитесь!» — командует Карлстром, пытаясь перекричать шум воды.Читать дальше >>>