Зона поиска — затопленный пещерный колодец шириной около десяти метров. Под нависающими, поросшими сталактитами стенами притаились летучие мыши. Стены опутаны корнями, уходящими в бирюзовую воду, прозрачную, как стекло. И теряются где-то во тьме. Там, в глубине, лежат мерт­вецы. Как минимум двое.

«Для нас это большая удача!» — произносит Алехандро Террасас.

Он отмахивается от комаров, сдерживая нетерпение. Полдень в тропических джунглях на полуострове Юкатан. Удушающий зной. Алехандро Террасас, 43-летний антрополог из Национального независимого университета Мехико, проехал 1600 километров от столицы страны до Карибского побережья, чтобы провести необычную эксгумацию. И попытаться внести ясность в вопрос, о котором с недавних пор снова спорят ученые: как заселялся американский континент?

Но пока… Пока надо ждать. Алехандро Террасас, всемирно признанный эксперт по идентификации ископаемых останков, заметно нер­вничает. Мертвые для него — как раскрытая книга. По обломкам костей он может определить, как они жили и когда умерли. Его сегодняшняя цель — расшифровать историю происхождения древних обитателей полуострова Юкатан.

Эта история хранит секрет одного из самых грандиозных свершений человечества — заселения американского континента. Она разыгрывалась тысячи лет назад и до сих пор хранит множество тайн. Пока известен лишь ее финал. «Мы, современные североамериканцы, замыкаем историческую цепочку, — говорит Алехандро Террасас. — Но кто стоял вначале? От кого мы произошли?» Ответ на эти вопросы могут дать только останки из затопленных пещер.

С помощью GPS-навигатора Алехандро Террасас замеряет диаметр колодца; затем зарисовывает его контуры и обговаривает со своей коллегой Кармен Рохас график поисковых работ. Несмотря на тропическую духоту, Кармен одета в черный прорезиненный гидрокостюм. Последние несколько часов 36-летняя специалистка по подводной археологии из Национального института антропологии и истории монтирует водолазное оборудование: кислородные баллоны, лампы, акваланги. Вместе с пятью помощниками ей предстоит попытаться поднять из пещеры найденные там недавно фрагменты двух скелетов.

Рискованный план. Американские спелеологи, обнаружившие еще в 1994 году этот карстовый колодец, окрестили его «пит» — от английского слова pit, то есть «впадина». Он гораздо глубже, чем кажется на первый взгляд. Эта вертикальная шахта (их еще называют «сеноты») — один из входов в крупнейшую в мире систему затопленных пещер. Сотни километров проходов и сводчатых полостей уже закартографированы, но в недрах полуострова Юкатан таятся еще тысячи километров неизученных лабиринтов.

Насколько широко рассеяны кости по дну колодца? Хватит ли археологам кислорода для тщательного осмотра места находки? Все это нельзя просчитать заранее. Рохас со своей командой сможет провести под водой не больше трех-четырех часов. Ныряльщикам предстоит погрузиться на глубину не менее 40 метров. И выполнить задачу за один заход — без промежуточных всплытий.

Алехандро Террасас не рискует погружаться, все-таки он ученый, а не дайвер. Он остается наверху, как бы ему ни хотелось самому увидеть место находки. Террасас помогает спускать на тросах оборудование в воду и провожает взглядом опускающихся в пучину коллег, а также фотографа и журналиста GEO.

Ближайшие часы он проведет в томительном ожидании. Он просто будет ждать возвращения коллег, без всякой радиосвязи с ними. В надежде на то, что его предположения подтвердятся и что найденные останки раскроют тайну появления человека в Новом Свете.

Последняя проверка аквалангов и ламп. И погружение начинается.

Так откуда взялись первые люди в Америке? Еще несколько лет назад этот вопрос считался закрытым. Большинство ученых сходились во мнении: около 13 тысяч лет назад первые охотники и собиратели проникли на Аляску из Сибири. Это произошло в конце последнего ледникового периода. Уровень моря тогда был почти на 120 метров ниже, чем сейчас. Через Берингов пролив тянулся перешеек Берингия, соединявший Азию с Америкой — последним незаселенным людьми континентом.Читать дальше >>>