Самый крупный живой организм на Земле — это не синий кит, вырастающий до 30 метров в длину. И не гигантская секвойя высотой более 100 метров. Это гриб, подземная сеть которого занимает 965 гектаров.

Опенок темный (Armillaria solidipes), обнаруженный в американском штате Орегон, весит примерно 600 тонн. Его возраст — более 2000 лет. Исследования показали, что этот гриб — единый организм: все образцы опенка генетически идентичны. Опенок-гигант разрушает стереотипное представление о грибах. Ведь их обычно считают растениями, а шляпку гриба — самим организмом. И то, и другое неверно. Грибы — это не растения и не животные, а отдельное царство, которое более миллиарда лет назад обособилось от других живых существ. Наземная часть гриба — лишь малая доля организма, которая служит исключительно для размножения (как цветки у растений). Основная его часть находится в земле.

Заблуждения о грибах во многом объясняются именно тем, что их жизнь невидима. Многие рассуждают примерно так: «Подумаешь, грибы... Даже если их и не было бы в природе, мы всего-то лишились бы нескольких кулинарных деликатесов». Это не так. Без грибов человечество осталось бы без вина, пива и антибиотиков. Больше того: грибы оказали огромное влияние на ход эволюции. Именно они способствовали распространению растений по континентам. Не будь грибов, не существовало бы и лесов в их нынешнем виде, и, наверное, их обитателей. Да и человека могло бы не быть.

Грибы живут неподвижно, у них нет ни глаз, ни ушей, ни ног. В общем, никаких органов, делающих их похожими на животных. Поэтому люди издавна причисляли их к царству флоры.

Однако у грибов нет и органов, типичных для растений. Большинство растений содержат зеленый пигмент хлорофилл, с помощью которого они усваивают энергию cолнечного света. Грибы на это не способны. Поэтому, подобно животным, они питаются органическими веществами.

Когда в XVII веке ученые впервые положили под микроскоп срезы грибной ткани и зеленых растений, они увидели различия в строении их клеток и тонких структур. Затем выяснилось: у растений стенки клеток состоят из целлюлозы, а у грибов — из хитина, то есть из того же материала, что панцири пауков, раков, насекомых и других членистоногих.

Ситуация оказалась настолько запутанной, что в 1969 году биологи решили выделить грибы в от-
дельное царство. Дальнейшие молекулярно-генетические исследования показали, что на самом деле эти организмы даже ближе к животным, чем к растениям! Только у грибов клетки отвердели (у них есть стенки), а у животных клетки мышечной ткани, как правило, эластичные.

Первые грибы были одноклеточными организмами. Затем в какой-то момент несколько клеток вытянулись в ряд, образовав нитевидную структуру. Так появились многоклеточные грибы.

Большинство животных превратилось в «машины для добывания и переваривания пищи»: они поедают растения или охотятся на других животных. Грибы же занимаются утилизацией отходов. Некоторые из них стали паразитами, другие вступили в симбиоз, то есть приспособились к жизни совместно с другими организмами.

Но по-настоящему «время грибов» пришло, когда живые организмы стали завоевывать сушу. До этого момента существовали только водяные грибы, которые есть и сегодня. Скорее всего, именно грибы первыми освоили сушу, заселив прибрежные районы задолго до того, как это сделали представители флоры.

Первые растения осмелились выйти на сушу около 460 миллионов лет назад, то есть спустя много миллионов лет после грибов. Это были зеленые водоросли, и на сушу им удалось выбраться, вероятно, только в симбиозе с грибами. Возникло ли такое партнерство еще в водной среде или позже, на стадии освоения суши, пока неизвестно. Но грибы сжились с крошечными зелеными водорослями — и в результате возникли лишайники. Одни участники этого симбиоза (зеленые водоросли) получают энергию с помощью фотосинтеза, а другие (грибы) растворяют минералы из того материала, на котором живут, получая жизненно важные питательные вещества. В этом партнерстве грибы лидируют: от них зависит не только форма лишайников, но и их структура.Читать дальше >>>