Можно жить на съемной квартире, мож­но — в съемном доме, а можно — и в съемном городе. Город Байконур вместе с космодромом Россия арендовала у Казахстана до 2050 года. В Амурской области строится новый российский космодром «Восточный». Планируется, что ракеты начнут взлетать оттуда в 2015 году, пилотируемые космические корабли — в 2018-м.

Байконур — удобная площадка для стартов: вокруг сотни километров бескрайней степи, а относительная близость к экватору важна для быстрого вывода кораблей на орбиту.

В городе живут примерно семьдесят тысяч человек, треть из них — граждане России. Фактически все работают «на космос». Приближение запуска можно определить по улицам и лицам: движение становится оживленнее, а мимика — напряженнее.

Из Москвы в Байконур — два прямых рейса в неделю. При заходе на посадку в аэропорту «Крайний» открывается фантастическая картина: десятки сооружений странных форм и размеров, разбросанные на километры друг от друга, да две прямые, как линейки, дороги, уходящие за горизонт, — автомобильная и железная.

Прилетевших встречает сопровождающий — въехать в город без особого разрешения нельзя. Недалеко от КПП — мемориал покорителям космоса, прозванный в народе «Рыбак»: космонавт, раскинув руки, словно показывает размер улова. Проверка автомобиля у шлагбаума, сверка численности пассажиров с цифрой, указанной в разрешении, — и мы в городе.

На площади имени Ленина, которая во времена СССР была плацем, а теперь стала главным местом народных гуляний по праздникам, — гостиница «Центральная». Как напоминание о советских временах: платная бронь, незакрывающиеся окна, уборка раз в три дня, на завтрак — первое, второе, третье и компот.

Другая местная достопримечательность — рынок в часе неспешной ходьбы от гостиницы. «Самса, беляши, чебуреки — все горячее!» — кричат продавцы. Конкуренция высокая, цены здесь в рублях, но в ходу и тенге. На сдачу с рублей можно получить горсть неиспользуемой казахстанской мелочи.

Отдельные прилавки — для туристов. Сувениры, которые объединяют космос с национальными мотивами: верблюд с ракетой, казах с ракетой… Попадается даже американская баллистическая ракета «Першинг» — турист же не разберет. В этом году предлагаются туры на запуск космических кораблей в конце мая, сентября и ноября; стоимость поездки на четыре дня — от 85 тысяч рублей.

Городские улицы пересекаются строго под углом 90 градусов: проспект Гагарина, проспект Королева, улица Авиационная, проспект Абая. У городского железнодорожного вокзала стоит памятник — паровоз, работавший с начала строительства города.

В середине 1950-х здесь в степи всего за два года (!) построили космодром. Его эксплуатация началась 15 мая 1957 года неудачным запуском межконтинентальной баллистической ракеты Р-7, пролетевшей всего 400 километров. Первое успешное испытание состоялось
21 августа 1957-го.

А 24 октября 1960-го произошла трагедия: при подготовке к испытаниям ракеты Р-16 погибли 76 человек. Им установлен памятник на проспекте Гагарина. С тех пор космические аппараты никогда не запускаются в этот день.

Для гостей города запуск — это  два важных события: вывоз ракеты на стартовую площадку и сам старт. Ранним утром ее вывозят из сборочного ангара — в сопровождении вертолета в воздухе, а также бронетехники и даже кинологов на земле. До места запуска процессия движется со скоростью пешехода, лениво выгуливающего свою собаку.

Ракета направляется к пусковой установке номер 5 площадки номер 1, так называемому «Гагаринскому старту». Отсюда 12 апреля 1961 года был запущен пилотируемый космический аппарат, впервые в мире доставивший человека на околоземную орбиту. Совершив один виток вокруг Земли за один час 48 минут, аппарат с Юрием Гагариным приземлился в Саратовской области.

Поезд, на котором перевозится ракета, — это и механизм для ее установки на стартовый стол. Буквально за минуту мощные домкраты поднимают 50-метровый «Союз» массой 300 тонн, 90 процентов которых составляет топливо. Во время двухчасового движения ракета встречает восход — как раз в тот момент, когда проезжает мимо туристов-наблюдателей.Читать дальше >>>