Солнце обжигает глаза, превращая снежный покров, забетонированный арктическими ветрами, в ковер из бриллиантов. Черное пятнышко, появившееся на белом, кажется миражом в ледяной пустыне. Прищурившись, можно разглядеть нос зверя, пока еще скрытого снегами. Но вот из-под земли появляется белая голова с черными бусинками глаз, а затем и массивное туловище самого крупного в мире хищника.

Выбравшись из-под снежной берлоги, белая медведица валится на снег, потягивается после нескольких месяцев в закрытом пространстве. Но она не одна. Следом карабкаются два белых пушистых комочка. Сегодня у них первый «выход в свет». Медвежата радостно кувыркаются в снегу. На остров Врангеля в Северном Ледовитом океане пришла весна.

Появление медведиц с медвежатами на острове — верный признак потепления в этих холодных краях. Поздней осенью, когда остальные медведи отправились в странствие на льдинах, беременные самки остались на острове, ожидая, когда на склоны гор наметет достаточно снега. В снежных надувах они выкопали себе берлоги, которые ветра за зиму укрыли снежными перинами толщиной до десяти метров.

В декабре у медведиц появились детеныши, практически без шерсти, весом не более 500 граммов. Три месяца мамаши не покидали своего укрытия, откармливая потомство молоком. И лишь в марте-апреле, когда медвежата весили уже не менее пяти килограммов и по­крылись теплой белой шерсткой, они прокопали туннель на поверхность и вывели их на первую прогулку.

Сощурив глаза, медведица долго лежит под солнечными лучами, предоставив себя малышам. Медвежата сосут молоко, затем, не слезая с матери, играют друг с другом, то и дело норовя лизнуть материнский нос. Медведица отвечает ленивым движением лапы или головы.

Медвежата и не подозревают, что за ними наблюдают люди. Сотрудники заповедника «Остров Врангеля» Алексей Безруков и Татьяна Башнаева несколько лет подряд работали на острове, участвуя в мониторинге белых медведей. Алексей по образованию биолог-охотовед, его жена Татьяна — географ.

«Из пары месяцев работы на острове половина приходится на пургу», — рассказывает 37-летний Алексей Безруков, уроженец Кировской области. «Мало того, что мощный ветер сбивает с ног, иной раз бывает невозможно увидеть даже пальцы собственной вытянутой руки, так как они тут же коченеют на морозе». Хотя здесь редко бывает ниже минус тридцати, из-за сильного ветра и высокой влажности на острове очень холодно.

Ученые проводят мониторинг белого медведя два раза в год: весной, когда медведицы выходят из берлог, и осенью, когда звери возвращаются на остров после странствий по Северному Ледовитому океану в поисках пищи. Несмотря на суровую погоду, Алексей Безруков и Татьяна Башнаева побывали на острове Врангеля не один раз. «Это уникальное место, — говорит географ Башнаева, методист заповедника по экологическому просвещению, — здесь самая высокая концентрация белого медведя в мире».

Именно поэтому тридцать пять лет назад остров Врангеля и соседний остров Геральд были объявлены заповедными территориями. В 2004 году заказник «Остров Врангеля» стал первым арктическим объектом в Списке всемирного природного наследия ЮНЕСКО. Каждый год на этих островах залегают в берлоги до полутысячи медведиц. На одном только крошечном острове Геральд (всего одиннадцать квадратных километров) насчитывается более ста берлог. На острове Врангеля их больше всего на западном и восточном побережье, где горные хребты, пересекающие остров, выходят к морю. Здесь на одном квадратном километре могут находиться четыре, а то и пять берлог — иногда в нескольких метрах друг от друга. Отмечен даже случай, когда две берлоги под снегом соединялись между собой.

Белый медведь — родственник бурого. Татьяна любит рассказывать эскимосскую легенду: у семейной пары родились двое сыновей-близнецов, не похожих на обычных детей. «Они вырастут сильными охотниками», — утешал отец мать. Но женщина, взглянув на лица детей, покрытые волосами, вышвырнула младенцев из иглу. Один ребенок оказался в лесу и стал бурым медведем. Второй попал в Северный Ледовитый океан и превратился в белого медведя.Читать дальше >>>