Летом 1839-го у правителя Османской империи, султана Махмуда II, заканчивается терпение. Он решает наконец поставить на место зарвавшегося главу одной из своих провинций — губернатора Египта Мухаммеда Али, который уже три десятка лет безгранично правит регионом и за это время стал самым опасным противником султана. 24 июня в битве при Незибе, небольшом городке на границе сегодняшних Турции и Сирии, сходятся 40-тысячная османская армия и 50-тысячная египетская.

Турки терпят сокрушительное поражение: солдаты султана плохо обучены, а командиры трусливы. Получив приказ к отступлению, турки бросают оружие, срывают с себя униформу и бегут с поля боя. Османскому султану не суждено узнать об этом позоре: спустя несколько дней 53-летний Махмуд II умрет — предположительно от туберкулеза.

Османская империя стоит на краю пропасти. Командующий турецким флотом направляет армаду в Александрию и передает командование кораблями губернатору Египта Мухаммеду Али.

У 70-летнего наместника Османской империи в Египте немалые аппетиты: он требует для своего клана вечного господства над Египтом и Сирией. Хуже того: своими интригами он подталкивает европейские державы к войне на Ближнем Востоке.

Закат Османской империи начинается еще в конце XVIII века. Две проигранные войны против России ослабляют Стамбул. В 1783 году турки теряют полуостров Крым и другие области на черноморском побережье, которыми они владели веками. В Египет, один из самых процветающих регионов Османской империи, в 1798-м вторгаются французские войска под командованием Наполеона. А во многих других провинциях — Албании и Болгарии, например — командуют местные военачальники с собственными вооруженными отрядами.

В 1789 году на османский престол восходит султан Селим III. Он пытается укрепить вертикаль власти с помощью реформ, в том числе и в военной сфере. Но его план по модернизации войск по европейскому образцу заканчивается путчем янычар — пехотинцев «старой школы». В 1807-м восставшие берут Селима III под стражу, а год спустя убивают его. Теперь Османской империей правит его двоюродный брат Мустафа IV. В европейских столицах в обиход входит выражение «больной человек Европы» — кажется, дни Османской империи сочтены.

В годы этой смуты начинает свое восхождение к вершинам власти человек, который станет главной внутренней угрозой империи. Мухаммед Али родился в 1769 году на севере современной Греции — в городе Кавала на берегу Эгейского моря. О его семье известно мало: отец Мухаммеда командовал охранниками, которые по ночам дежурили на подъездах к городу. Позднее Мухаммед Али будет скрывать свое происхождение: «Своими успехами я не обязан никому, кроме себя самого».

Впрочем, в этих словах не было лукавства. Когда Мухаммеду исполняется 15 лет, он решает, что родители слишком балуют его — и составляет программу закалки. Юноша голодает, не спит и не успокаивается, пока не станет лучшим «во всех видах физических упражнений» среди сверстников. Так он стремится закалить тело и дух.

В школу он не ходит, читать научится лишь к сорока годам. Сначала он помогает отцу торговать табаком, потом находит занятие поинтереснее: сколотив уличную банду, Мухаммед начинает «решать проблемы» — например, по поручению властей «вышибает» долги из неплательщиков. В какой-то момент его банда перегибает палку, забив до смерти пойманного убийцу.

ЭТОТ БАНДИТИЗМ так досаждает дяде Мухаммеда, управляющему Кавалой, что тот ищет любой способ сослать своего племянника подальше. В конце концов он отправляет его в Египет заместителем командира отряда из 300 человек. Им предстоит на стороне османских войск воевать против французских оккупантов. Здесь-то и пригождаются бойцовские качества Мухаммеда Али — он быстро вырастает в должности до заместителя командира всего экспедиционного корпуса.
В его подчинении четыре тысячи солдат, в основном албанцы.

В 1801 году британские и османские войска выгоняют французов из Египта. Вскоре после этого иностранные армии покидают регион. Но в стране неспокойно: мамлюки — военная каста, созданная некогда из рабов — не желают подчиняться указаниям из Стамбула.Читать дальше >>>