Массивное тело покрыто длинной шерстью, изогнутые рога на огромной голове расходятся в разные стороны. Из носа вырывается пар, длинная борода покрыта сосульками. Зверь смотрит исподлобья; в его взгляде и мощи есть что-то первобытное. На фоне безлюдных ледяных просторов, заснеженных гор и неба кажется, что дело происходит много десятков тысяч лет назад.

Овцебык, или мускусный бык, обитал в Европе еще во времена последнего великого оледенения, между 60 и десятью тысячами лет назад. Тогда тундростепи занимали большую часть континента, и овцебыков можно было встретить на широтах Англии, Франции, Украины, а в Сибири — Прибайкалья и Приамурья. Через Берингов мост они проникли и в Северную Америку, а со временем через Северную Канаду добрались до Гренландии. В то время их численность составляла более миллиона.

Все изменилось примерно десять-двенадцать тысячелетий назад. Драматическое потепление привело к вымиранию мамонтовой фауны. Исчезли первобытный бизон, пещерный медведь, большерогий олень. В Евразии дольше всех овцебык обитал на севере полуострова Таймыр, откуда исчез около трех тысячелетий назад – именно такой возраст имеют черепа, найденные там учеными. Тем не менее овцебык выжил на Аляске, в Канаде и Гренландии. Это один из немногих представителей мамонтовой фауны, сохранившихся до наших дней.

Из всех травоядных овцебык оказался лучше всех приспособлен к сухому холодному климату. У него — единственного из всей мамонтовой фауны — был толстый мех, позволявший переносить сильные морозы. Современные популяции овцебыка обитают на границе ледовых пространств и суши, где даже в июле не бывает теплее плюс пяти. Уникальная шерсть животного состоит из восьми видов волос — жесткие и крепкие остевые свисают по бокам тела почти до земли, образуя своеобразную «юбку». Во время отдыха они служат животному собственной подстилкой.

Пуховые волосы составляют до 80 процентов шерсти — очень тонкие, мягкие, извилистые, расположены густо по всему телу. У взрослых быков самые длинные пряди растут на подбородке — свыше 60 сантиметров. Из-за этого эскимосы и индейцы северных племен называли этих животных «бородатыми». Как рыба и тюлени, овцебыки были важной частью рациона северных народов. Из их шкур шили одежду, из рогов делали оружие и инструменты. Охотились на них с луком и копьями.

Европейцы познакомились с овцебыком в конце XVII века, когда сотрудник пушной компании «Гудзонбэй» увидел в канадской тундре двух «бизонов» неопределенной формы. Впоследствии фирма истребила 17 тысяч овцебыков. За последующие 200 лет европейцы чуть не перебили животных полностью. Охотники пушных компаний добывали овцебыков ради шкуры, которая пользовалась в Европе спросом в качестве ковра для езды в санях. Коренное население тоже стало убивать животных, чтобы продать их мясо европейским исследователям Арктики и китобоям. Появился спрос и на телят овцебыка — зоопарки мира захотели иметь этих гигантов в своих коллекциях. Но поймать телят было непросто. Овцебыков отличает особая тактика защиты: в случае опасности эти животные не убегают, а выстраиваются в шеренгу или круг из взрослых животных, выставив наружу рога. В центре прячутся молодые животные и телята.

Защищаясь от волков, овцебыки могут стоять так часами, в случае приближения врага делая выпады вперед. Поэтому из-за пары телят звероловам приходилось убивать все стадо. Так на Аляске полностью истребили овцебыков менее чем за 200 лет. Последним прибежищем биологического вида стала материковая Канада и северо-восток Гренландии.

В 1917 году правительство Канады запретило охоту на овцебыков и торговлю их шкурами. Популяция восстанавливалась медленно, к 1930-м годам в Канаде обитало не более 500 животных. В Гренландии овцебыков взяли под охрану еще позднее.

В начале двадцатого века многие северные страны решили заняться переселением овцебыков. Животных завезли в Швецию, Норвегию, Исландию, на Аляску и на запад Гренландии. Исходным материалом послужили животные из северо-восточной части Гренландии. Но ни в Швеции, ни в Исландии овцебыки не прижились. Они привыкли к более сухим и морозным зимам, чем в этих странах.Читать дальше >>>