Кхмерская империя Камбуджадеша создавалась навечно, но просуществовала лишь шесть столетий. Она сформировалась в начале IX века вокруг населенного кхмерами Ангкора в центре Индокитая. Уже в XII веке при правлении короля Джайяварамана VII этот район превращается в один из крупнейших городов Средневековья. На территории площадью около тысячи квадратных километров обосновались почти три четверти миллиона человек. Для сравнения: в тогдашнем Лондоне едва наберется 45 тысяч жителей. А площадь современного Нью-Йорка — 800 квадратных километров.

Кхмеры хозяйничают и далеко за пределами Ангкора. Сфера их влияния простирается от Камбоджи до современных Лаоса, Таиланда и Южного Вьетнама. Ангкор находится в самом сердце империи, близ «Камбоджийского моря» (озера Тонселап) —крупнейшего внутреннего водоема Индокитая. Что стало причиной гибели древней империи? Скорее всего, именно ее размеры. К такому выводу пришли в 2007 году ученые из Камбоджи, Австралии и Франции — участники исследовательского проекта «Великий Ангкор».

Кхмеры, как и центральноамериканские майя за пару столетий до них, начинают терять контроль над своей огромной империей. Правители воздвигают грандиозные храмы и дворцы — один пышнее другого. Для строительства с таким размахом требуется все больше рабочих и продовольствия. Построенная в столичном регионе ирригационная система из сотен каналов и огромных искусственных водохранилищ позволяет собирать по три урожая в год. Но под новые храмы приходится вырубать целые леса. Раньше корни деревьев удерживали почву в период муссонов. Теперь дожди беспрепятственно смывают грунт в каналы, которые забиваются. Стоячая вода становится рассадником комаров. Начинается эпидемия малярии.

В 1431 году в центр Ангкора с территории современного Таиланда вторгаются сиамские войска. К тому моменту большинство местных кхмеров уже покинуло регион. Остались лишь монахи, которые ухаживали за крупнейшими храмовыми комплексами. В святилищах Ангкора и по сей день проводятся буддийские богослужения.

В регионе насчитывается около тысячи храмов. Два крупнейших находятся в центре: Ангкор-Ват, построенный в первой половине XII века. И королевский город-дворец Ангкор-Тхом. Он воздвигнут и провозглашен столицей империи при Джайяварамане VII, правившем с 1181 года. Именно эти строения прославили кхмерскую архитектуру во всем мире. Кхмерские инженеры, как и строители египетских пирамид, умели скреплять блоки из песчаника без цементного раствора. Рабочие в буквальном смысле плотно «притирали» 600-килограммовые плиты друг к другу. В качестве рычагов использовались длинные деревянные брусья, которые просовывались в отверстия, сохранившиеся в блоках до
сих пор.

В отличие от каменных святилищ богов, жилища простых смертных строились из дерева и бамбука. До нашего времени от них ничего не сохранилось. Но по рельефам, украшающим стены храмов, можно судить о бытовой культуре средневековых кхмеров. И об их религиозных представлениях. Еще в конце XIX века немецкий этнолог Адольф Бастиан установил, что изначально храмы возводились как индуистские святилища. И только при правлении Джайявармана VII были «перепрофилированы» в буддийские.

Археологическим работам в окрестностях Ангкора мешает взрывоопасное наследие недавнего прошлого — минные поля, оставшиеся в джунглях с 1970-х годов, когда в стране правил человеконенавистнический режим «красных кхмеров». Пока не всю взрывчатку удалось найти и обезвредить. А потому Ангкор все еще хранит тайну своего стремительного взлета и внезапного падения. geo_icon