В 1820-х для большинства граждан США к западу от реки Миссисипи, несущей свои воды от Великих озер к Мексиканскому заливу, начиналась «другая Америка».

Лишь немногочисленные белые американцы отваживаются поселиться на западном берегу Миссисипи. На земле, с трудом отвоеванной у леса, они строят бараки, школы и церкви, прокладывают дороги. Им приходится полагаться только на себя, отражая нападения индейцев и борясь с болезнями. Лишь изредка с восточного берега Миссисипи первопроходцам Дикого Запада доставляют кое-какие товары.

Других белых жителей на огромной территории за Миссисипи нет. Тем не менее граница США проходит в 1300 километрах к западу от Сент-Луиса — самого большого поселения первопроходцев на «другом» берегу могучей реки. Далее до самого Тихого океана простираются владения вице-королевства Новая Испания, которое в 1821 году стало независимой Мексикой.

За Лесами Долины Миссисипи лежат Великие равнины — холмистая прерия, которая тянется полосой в 600 километров от Канады до нынешней мексиканской границы. К западу от этих равнин поднимаются высокие (до 4400 метров) Скалистые горы со снежными вершинами. В горах обитают вилороги и олени, по необъятным прериям бродят около 25 миллионов бизонов, рыскают медведи гризли, койоты и волки.

Но есть здесь и люди — десятки разноязычных индейских племен, поселившихся в этих местах тысячи лет назад. Некоторые из них охотятся на бизонов — например, индейцы лакота из народа сиу. Другие, как индейцы мака, занимаются китовым промыслом. А индейцы племени арикара оседло живут в деревнях и возделывают поля в долине реки Миссури, которая берет свое начало в Скалистых горах, петляет по прерии и впадает в Миссисипи недалеко от Сент-Луиса.

Первые белые смельчаки стали наведываться на земли индейцев в 1800 году. Это были картографы и военные, которые построили несколько фортов на берегах рек. Но дальше всех вглубь неизведанной страны проникли охотники и торговцы мехом.

Сотни мужчин пытают счастья в этом деле. Самый удачливый и знаменитый из них — Джедедайя Смит, сын галантерейщика из штата Нью-Йорк. В 1821 году 22-летний Джедедайя, с детства влекомый бескрайними просторами Дикого Запада, о которых он читал в книгах, приезжает в Сент-Луис. Отсюда начнется его путь к славе великого первопроходца. Смит станет первым американцем, добравшимся по суше до нынешней Калифорнии. Он первым из белых переберется через горы Сьерра-Невада, дойдет до Большого Соленого озера и проведет людей вдоль тихоокеанского побережья из Калифорнии до нынешнего штата Вашингтон.

Но это будет еще не скоро. Пока же Джедедайя ищет себе работу в Сент-Луисе.

В одной из местных газет он натыкается на объявление: фирма, торгующая мехом, ищет «сотню предприимчивых молодых людей», готовых отправиться по Миссури до самых истоков реки и там в течение трех лет добывать бобров. Смит идет по объявлению и его тут же принимают на работу: он религиозен, не курит, почти не употребляет алкоголь и вообще производит впечатление умного и рассудительного человека.

Весной 1822 года Смит вместе с другими «предприимчивыми молодыми людьми» отправляется в путь. Пройдя вверх по Миссури около 800 километров на весельных лодках, звероловы достигают форта Аткинсон — западного форпоста Соединенных Штатов, расположенного в 1650 километрах от Вашингтона.

Дальше, к истокам Миссури, Смиту и его товарищам предстоит добираться на свой страх и риск.

Всего за 40 лет до этого, в 1780 году, трудно было представить, что территория США так разрастется. В те времена Дикий Запад начинался уже за Аппалачами — горной системой, которая тянется с севера на юг всего в 250 километрах от атлантического побережья, пересекая почти все 13 бывших британских колоний, которые в 1776 году провозгласили независимость.

Но уже в мирном договоре 1783 года, подписанном между Великобританией и США, бывшей метрополии пришлось не только признать независимость Соединенных Штатов, но и согласиться с правами нового государства на территории к западу от Аппалачей. Раньше Лондон запрещал селиться белым подданным на этих землях, занятых индейцами.Читать дальше >>>