Оставленный им отпечаток лапы крупнее, чем у собаки или пумы, причем ширина следа  заметно больше, чем длина. Здесь прошел ягуар — пятнистая, иногда черного окраса, кошка, самая крупная на американском континенте. Ягуары живут на обширной территории, которая простирается от Мексики до севера Аргентины. Но только в бразильском национальном парке Пантанал встречаются самцы весом до 150 килограммов: они значительно крупнее своих сородичей из Амазонии и Центральной Америки. Здесь, в одном из самых больших заболоченных мест на планете, больше всего ягуаров. И именно здесь хищникам особенно угрожает опасность.

95 процентов земли в Пантанале находится в частной собственности. Примерно 2500 ферм владеют пастбищами, общая площадь которых превышает Грецию. Здесь пасется почти восемь миллионов голов скота — легкая добыча для ягуаров. Защищая свои стада, местные ковбои («вакейрос») отстреливают хищников. Поэтому, чтобы спасти ягуара, нужно уладить многовековой конфликт между человеком и зверем. Эту «миротворческую миссию» взяла на себя организация по защите животных «Пантера», основанная в 2006 году.

В Пантанале издавна ходят легенды об особом пристрастии ягуара к домашнему скоту. Однако доказательств очень мало. Где и когда любит охотиться эта большая кошка? И насколько на самом деле велик ущерб, причиняемый ягуаром сельскому хозяйству?

О повадках этого хищника наука знает немного; его поведение вообще мало изучено. Ведь у ягуаров, в отличие, к примеру, от львов, нет ярко выраженной социальной жизни, да и обитают они отнюдь не на открытых просторах саванны. Ягуары поодиночке бродят по своим владениям — а это порой непроходимые леса, — и к тому же делают это  в основном по ночам.  Поэтому наблюдать за ним непросто.

На тайную жизнь ягуара проливают свет исследования биолога Сандры Кавальканти, которая уже много лет работает в Пантанале. Сандра и ее команда наблюдают за десятью ягуарами — пятью самцами, четырьмя самками и одним детенышем. Животные носят ошейники с GPS-приемниками, которые 12 раз в сутки фиксируют их местоположение. Всего Кавальканти собрала и проанализировала 3000 записей о каждом звере. «Почти все наши представления о ягуарах были ложными», — утверждает она. Например, принято считать, что эти дикие кошки охотятся обычно на лесных окраинах и вблизи воды, нападая в темноте. «На самом же деле ягуары охотятся днем даже чаще, чем ночью», — говорит Кавальканти. Если в каком-то месте хищник задерживается дольше обычного, Кавальканти отправляется туда. Так она обнаружила 438 скелетов животных, убитых и съеденных ягуарами. Cреди них были кайманы, муравьеды, водосвинки, анаконды и домашний скот — быки, коровы, телята. Сколько домашнего скота убивает ягуар? Это зависит от времени года. В сезон дождей на Пантанал обрушиваются миллиарды литров воды, затапливая 80 процентов территории парка. В этот время ягуар охотится в основном на животных, обитающих в воде. Но в засуху более 50 процентов добычи ягуара —  домашний скот.

Однако за все время исследований Кавальканти ни разу не встречала так называемых «проблемных» животных — ягуаров, якобы охотящихся только за домашним скотом. А еще ягуары, за которыми наблюдает исследовательница, никогда не убивают просто так: перерыв между выходами на охоту длится от трех до шести дней, то есть пока  хищник не съест всю свою добычу до последнего куска.

Сандра Кавальканти и другие исследователи считают, что «заслуги» ягуара в истреблении домашнего скота сильно преувеличены. Объяснить это фермерам пытается и ветеринар Рафаэль Хогестейн из Венесуэлы. Сейчас он сотрудничает в Бразилии с «Пантерой». В 2007 году эта организация купила в Пантанале фазенду «Сан-Бенту» — более 20 000 гектаров земли, тысячи голов скота. Хогестейн собирается на примере этой фермы доказать пастухам-вакейрос, что стадо можно защитить от ягуара, не убивая хищника. Однако к идеям Хогестейна скотоводы пока относятся в основном скептически.

Они согласились держать коров и телят вблизи фазенды, как советует Хогестейн.  Но другая его идея — чтобы кто-то из вакейрос кружил вокруг стада на тракторе и отгонял ягуаров сигнальными ракетами — потерпела крах. Ни один  пастух не захотел выходить ночью из дому. Еще одна идея Хогестейна — «внедрить» в стадо коров водяных буйволов, которые умеют отражать нападения ягуаров. Он успешно протестировал этот метод, но внедрить его на «Сан-Бенту» пока не удалось. «Труднее всего, — говорит Хогестейн, — изменить стереотипы». Ведь вакейрос считают, что, убивая ягуаров, они доказывают окружающим свое мужество. 

И все же некоторые из фазендейрос в национальном парке Пантанал прислушиваются к призывам защитить ягуара. Поняв, что туризм — это выгодно, они начали сдавать жилье туристам, организовывая для них экскурсии по дикой природе. Ученые насчитали в этой труднодоступной местности 665 видов птиц, 263 вида рыб и 123 вида млекопитающих. Их «гвоздь программы» для туристов-натуралистов — ягуар. geo_icon