Первый этап. Керен - Мендефера. 148 км

Велосипедисты из Египта, Марокко, Саудовской Аравии и Кении уже стоят на старте, их конкуренты из Ливии и Судана разминаются, гонщики из Эритреи смазывают цепи, набирают воду в бутылки. Им предстоит главная велогонка всей их жизни. В 2009 году «Джиро д’Эритрея» впервые стала международной. Тренер сборной Эритреи Радек Валента – чех по национальности и австралиец по паспорту. Сегодня он надел футболку с надписью на на английсом Impossible is nothing – «Нет ничего невозможного». На календаре 16 декабря 2009 года.

В 12.30 раздается стартовый свисток. Оркестр играет туш, но музыка тонет в аплодисментах, барабанном бое, улюлюканье и свисте. 47 гонщиков из семи стран выкатываются с площади, по обочинам дороги стоят 20 000 человек. Среди них бедуины в тюрбанах, христианки в белых платках, мусульмане в пестрых накидках, старики в элегантных костюмах-тройках. Школьники машут флажками и кричат «Вперед, Эритрея!»

Эта сцена будет повторятся в каждом городе и каждой деревне, через которые в последующие пять дней пройдет велогонка. В конечном итоге ее увидят больше миллиона человек.

Жители Эритреи обожают велосипедный спорт так, как бразильцы обожают футбол. Каждые выходные сотни тысяч велосипедистов-любителей гоняют по дорогам Эритреи, благо на них почти нет машин. В стране с населением 4,8 миллиона человек насчитывается полмиллиона велосипедов.

Первый велосипед привезли сюда итальянцы 100 лет назад, в свою тогдашнюю африканскую колонию. В 1946 году здесь же прошла первая велогонка на африканском континенте, которую так и назвали – «Джиро д’Эритрея». Гонка 2009 года впервые внесена в календарь Международной федерации велоспорта. Поэтому правительство Эритреи пригласило тренера из-за границы: 46-летний Радек Валента до этого тренировал сборную Объединенных Арабских Эмиратов. Тренер ведет первый автомобиль сопровождения сборной Эритреи, мы с его 38-летним ассистентом и бывшим чемпионом Эритреи Йонасом Зекариасом сидим во второй машине.

Дорога, петляя, уходит на восток: разбитый асфальт без всякой разметки. Полуденное солнце стоит над грядой холмов. Жизнь людей здесь скудна, как окружающий пейзаж. Эритрея – одна из десяти беднейших стран мира.

по высохшему руслу реки тянется караван верблюдов, по обе стороны от дороги торчат остроконечные крыши деревенских хижин; между ними разбросаны постройки из тесаного камня с одной дверью и одним окном. Выцветший ландшафт тянется мимо, словно доисторический фильм, пока в него не вклинивается международный пелетон. Громкий, разноцветный, быстрый.

Гонщиков сопровождают велосипедисты; в небе кружит вертолет. Команды одеты в футболки цветов национальных флагов, у сборной Эритреи они красно-сине-зелено-желтые. У сборной Саудовской Аравии самые дорогие велосипеды, у сборной Судана – самые дешевые.

Йонас, помощник главного тренера сборной Эритреи, резко тормозит у обочины, где третий номер сборной вытаскивает переднее колесо из вилки. Как назло это Даниэль Теклехайманот, один из главных фаворитов гонки. Худой и высокий велосипедист с по-мальчишески взъерошенной шевелюрой.

Даниэль родился на юге Эритреи. Самый младший из 11 братьев и сестер, он впервые сел на велосипед в 13 лет; через шесть лет он выиграл заезд Tour de la Paix в Код д’Ивуаре, еще через год Международная федерация велоспорта пригласила его тренироваться в Швейцарию. Он вернулся из Европы всего месяц назад.

Механик достает запасное колесо, Даниэль держит раму, механик меняет колесо, центрует, затягивает крепежный винт: все это занимает десять секунд. Йонас подталкивает Даниэля – «вперед!»

Следующие 14 километров дороги проходят по горному серпантину, через заросли канарского молочая ростом с дерево, потом трасса поднимается к Асмаре, столице страны, расположенной на высоте 2350 метров надо уровнем моря. Велосипедисты-иностранцы, не привыкшие к высокогорью, отстают. Сборная Эритреи уходит в отрыв. Все местные велогонщики живут в Асмаре, горный воздух для них – как допинг. Разговоры по телефону все чаще начинается со слов Bella! Bella! – «Отлично!»

15.00. Асмара совсем не похожа на африканскую столицу – пальмы на бульварах; правительственные здания в пастельных тонах, виллы в стиле баухаус, клумбы на площадях.Читать дальше >>>