Из темноты океана выныривают четыре черно-белых гиганта. С обоих боков их плоские тела переходят в широкие плавники, которыми они взмахивают как крыльями. Стая рыб летит в воде, как стая птиц.

С широко раскрытой пастью скаты манта парят над рифом. Один из них направляется к ныряльщикам и резко разворачивается прямо перед ними, показывая свое светлое брюхо. Сверкает вспышка. Огромные рыбы кружат над рифом, а аквалангисты подают друг другу сигнал к всплытию.

Два часа спустя Андреа Маршалл загружает фотографии в компьютер. В крытой тростником исследовательской станции в Тофо, деревушке на юге Мозамбика, душно, как в парнике. Вентилятор не спасает. Издалека доносится шум прибоя.

Вот уже десять лет 31-летняя гидробиолог Андреа Маршалл изучает самый крупный в мире вид скатов. Манта, или гигантский морской дьявол, — одна из самых больших рыб на Земле. Взрослый скат весит до двух тонн, размах его боковых плавников может достигать семи метров — почти как футбольные ворота.

Есть лишь один вид скатов мант, утверждается в «Каталоге рыб» — большом трехтомном справочнике, стоящем на полке у Маршалл. Но отметки на ее карте мира говорят о другом. Красными и синими точками исследовательница пометила места обитания всех известных популяций мант. Синий цвет означает один вид, красный — другой. Эта карта — ее личное доказательство теории существования не одной, а двух разновидностей этих рыб.

На мониторе появляются сегодняшние фотографии, которые сделали Маршалл и ее коллега, новозеландский биолог Саймон Пирс. Трое из четырех встреченных ими скатов — старые знакомые, которым ученые присвоили вполне американские клички: Компас, 50 центов и Яблочный Пирог. Ученые различают их по пятнам и шрамам на брюхе и нижней части боковых плавников. У каждой рыбы они образуют неповторимый узор. Например, у ската 50 центов разводы на животе напоминают цифры «5» и «0», а обкусанный акулой правый плавник изгибается в виде буквы «с», с которой начинается слово cent («цент»).

Маршалл рассматривает фотографии четвертого ската. Это самка. Темные пятна на ее брюхе похожи на след львиной лапы. Исследовательница сравнивает снимок с фотографиями других самок из базы данных. Совпадений нет. Маршалл нарекает новичка Симба в честь львенка из мультфильма «Король лев».

Симба — это 743-й скат в ее каталоге. Во всем мире есть лишь несколько столь крупных популяций скатов манта, как здесь, у берегов Мозамбика, недалеко от деревни Тофо. Ни одна из них не изучена лучше здешней.

Манты обитают в теплых морях. Точки на карте сосредоточены у Восточного побережья Австралии, в районе тихоокеанских архипелагов, у берегов Калифорнии и в Карибском море. Но больше всего их в Индийском океане: у Восточного побережья Африки, а также у берегов Таиланда и Индонезии. Сколько всего скатов манта обитает в Мировом океане? Каковы средняя продолжительность их жизни и повадки? На все эти вопросы у науки пока нет четкого ответа.

Андреа Маршалл первой описала брачный ритуал скатов манта. В период размножения за каждой самкой неотступно следуют до 20 самцов. Они как живой шлейф повторяют каждый ее маневр, пока наконец самка не выберет одного самца. Беременность у мант продолжается около года, самка рожает одного малька, размах плавников которого достигает полутора метров. С первой же минуты жизни маленький скат предоставлен сам себе.

Относительно общего веса тела у мант самый большой мозг среди всех рыб. Многие ученые считают, что росту мозга способствует стайный образ жизни. Манты кормятся группами и вместе плывут на «гигиенические процедуры» в места скопления рыб-чистильщиков. Предполагается, что в стаях мант царит иерархия между старшими и младшими особями. Манты регулярно выныривают из воды и с плеском плюхаются на морскую гладь. Маршалл предполагает, что так они обмениваются сигналами. Она вообще считает мант очень общительными существами и уверена, что среди них есть личности. Одни — любопытные и игривые, другие — робкие и нерешительные.Читать дальше >>>