Идет 1898 год. В антарктическом паковом льду застревает трехмачтовое судно «Бельгика» с учеными на борту. Впервые в истории люди зимуют у берегов Антарктиды. У румынского зоолога Раковицэ предостаточно времени, чтобы поделиться с будущими читателями своими наблюдениями за пингвинами: «Вообразите себе маленького человечка в черном пальто нараспашку и ослепительно белой манишке. Теперь представьте, что он ходит вперевалку, постоянно озираясь по сторонам. И перед вашим взором предстанет невероятно забавный и привлекательный образ».

Странные они «человечки», эти пингвины. Их мир полон невзгод, но они противостоят им с несгибаемым достоинством маленьких людей. Во всяком случае, так кажется со стороны. На самом деле их антропоморфный внешний облик, прямохождение, маленькая голова на плотной шее, крылья, расставленные в стороны, словно руки, — всего лишь результат случайных эволюционных процессов. Для пингвинов привычнее не суша, где они, как все птицы, выводят птенцов, а море. И по своему строению они больше напоминают водных животных с идеально обтекаемым телом, которое позволяет им удирать в океанских глубинах даже от косатки. Одного взгляда на лапы пингвина достаточно, чтобы понять: он не может грести ими, как утки или другие водоплавающие птицы, — это «рули глубины». А в сочетании с коротким хвостом — еще и «рули поворота». Поэтому пингвинам на суше не остается ничего другого, кроме как встать во весь рост, опираясь на куцый хвост, — хотя вообще-то они предпочитают скользить по льду на животе.

Эти симпатяги выносливы и отважны. Пингвинам приходится быть такими, ведь ими не прочь полакомиться косатки, акулы, морские котики и морские львы. У пингвинов много врагов, но они тем не менее выживают. Защищая детенышей, животные бесстрашно сражаются с чайками, но, если нужно, могут пустить в ход и хитрость. Настоящий герой Антарктиды — императорский пингвин. В антарктическую зиму, когда температура воздуха опускается до минус 30, а то и 60 градусов по Цельсию, самец императорского пингвина высиживает единственное яйцо прямо на льду замерзшего моря, обходясь без пищи четыре месяца.

У современного человека выносливость пингвинов вызывает умиление. А когда-то полярники просто не поверили своим глазам, обнаружив колонии императорских пингвинов, высиживающих птенцов в лютую зиму.

Первым такую колонию в октябре 1902 года во время антарктической экспедиции Роберта Скотта находит Реджинальд Скелтон, старший механик британского исследовательского парусно-парового судна «Дискавери». Следующей весной другой участник экспедиции Скотта — зоолог, врач и художник Эдвард Адриан Уилсон — добирается до колонии императорских пингвинов у мыса Крозье, где море Росса глубже всего вдается в антарктический континент. Уилсон решает выяснить, как пингвины выводят птенцов. Однако, преодолев 200-метровый спуск с ледяной скалы на мысе Крозье, видит уже подросших пингвинят. Уилсон приходит к выводу, что они, скорее всего, вылупились прямо в разгар антарктической зимы. Уже в следующую зиму Уилсон воочию убеждается в правильности своей догадки. «Я считаю, — напишет он потом, — что этих птиц можно по праву назвать чрезвычайно эксцентричными созданиями».

Сегодня следить за императорскими пингвинами ученым помогают спутники. Фотографии, сделанные из космоса, дают полное представление о 44 колониях пингвинов. Большинство из них находятся на льду вокруг Антарктики, у прибрежных островов, а также на Антарк­тическом полуострове в северной части Антарктиды. Ближе всего к Южному полюсу, на 78-м градусе южной широты, располагаются колонии императорских пингвинов в морях Росса и Уэдделла. Место для высиживания птенцов они всегда выбирают так, чтобы лед не таял с приближением весны или хотя бы не начинал таять слишком рано. Но, увы, паковый лед все чаще исчезает раньше времени, а иногда море вообще не замерзает — по крайней мере, на Антарктическом полуострове.Читать дальше >>>