В одной из высоток города Гуйлинь профессор Юань Даосянь пытается решить вопрос, от которого зависит будущее страны. Его кабинет с горами книг и географических карт выглядит как мини-копия знаменитого на весь мир карстового ландшафта, давно ставшего «визитной карточкой» этого региона на юге Китая. Всего в нескольких сотнях метров отсюда высятся покрытые зеленью известковые столбы, пирамиды и башни, словно выточенные из изумрудов.

Профессор говорит медленно, жестикулируя дрожащими руками. Но в свои 79 лет он и не думает уходить на пенсию. Сначала надо выполнить важнейшую задачу, стоящую перед Институтом геологии карста Китая, — найти новые источники природного ресурса, который здесь  на вес золота. С каждым годом его все меньше. А потребность все больше.

Юань Даосянь занимается разведкой подземных вод.

Перед Китайской Народной Республикой стоит сложная проблема: запасы воды в стране меньше, чем в США, а население — в четыре раза больше. По запасам пресной воды на душу населения Китай — одна из беднейших стран мира. Из-за роста промышленности спрос на воду постоянно растет. На засушливом севере идет масштабное опустынивание земель. На юге период муссонов с ливнями длится всего несколько месяцев. До 90 процентов загрязненных грунтовых вод в черте городов непригодно для потребления. В сельских районах 300 миллионов человек не имеют доступа к чистой питьевой воде. Дефицит ее становится настоящей угрозой социальной стабильности.

Профессор Юань ведет разведку запасов «голубого золота» с конца 1950-х. Он изучает гидрологические свойства грунтов на всем пространстве от Тибета до восточного побережья Китая. Но лучше всего ориентируется на юго-западе страны — в обширном регионе, охватывающем провинции Юньнань, Гуйчжоу и административный округ Чунцин вместе с Гуанси-Чжуанским автономным районом, где и находится родной город профессора, Гуйлинь. Почва здесь почти целиком состоит из легкорастворимых в воде, изъеденных трещинами отложений известняка и доломита. Геологи называют такой рельеф «карстовым».

Это крупнейший карстовый район в мире. Уникальный «парк» фантастических геологических образований: каменных «лесов» с лабиринтами известняковых столбов, зубчатых выступов, скальных мостов, гротов и пещер. В 2007 году ЮНЕСКО включила Южно-Китайский карст в список объектов Всемирного наследия. Вот только земли, пригодной для сельского хозяйства, здесь совсем мало. В сезон дождей вся вода до последней капли просачивается сквозь пористую горную породу в толщу скал.

Здесь живут более 100 миллионов человек. Полгода они страдают от избытка воды, а полгода — от ее недостатка. В дождливый период муссонов им грозят наводнения. А с сентября по май — засухи. В 2012 году дождя здесь не было более 100 дней. И в одной лишь провинции Юньнань от отсутствия влаги  погиб урожай на площади 20 миллионов гектаров.

«Вода здесь есть, — говорит профессор Юань. — Но она таится глубоко под землей».

Здесь можно было бы пробурить артезианские скважины, построить водопровод и водохранилища. Но для этого надо буквально заглянуть под землю. И проследить направление движения подземных рек. В одиночку пожилому профессору с этим не справиться. Вот почему он доверил эту задачу американской студентке Эрин Линч. Она — его «глаза» и «руки».

В кромешной тьме карабкается Эрин Линч по отвесной стене над пропастью. Ее ботинки облеплены глиной. Нога соскальзывает с выступа, но ей удается удержать равновесие. Защелкнув страховочный карабин, она подает знак следовать за ней и соблюдать осторожность. Один за другим исследователи спускаются вдоль стены на тросе, раскачивающемся как маятник. Один взмах — и тебя обдают ледяные струи водопада. Пена искрится в свете нашлемных фонарей. Из-за оглушающего шума не слышно ни слова.

Для Эрин Линч — это уже привычный маршрут.
36-летняя американка родилась в Вирджинии. Но служит науке здесь — в подземных лабиринтах Китая. Уже третий день она ведет группу из четырех человек по запутанным туннелям пещерной системы Сань-Ван-Дун посреди гористой местности в округе Чунцин, примерно в пятистах километрах к северо-западу от Гуйлиня. С ней — американский спелеолог Энни Леонард и репортеры GEO.Читать дальше >>>