Дано: на необитаемый остров попала беременная самка серой крысы, через 21 день у нее рождаются восемь крысят. Через 84 дня они тоже начинают размножаться — по восемь детенышей зараз, шесть раз в год. Вопрос: сколько потомства оставит после себя одна крыса, если она умрет через 18 месяцев? Ответ: 25 408 крыс.

Для школьника — интересная задачка. Для экологов — катастрофа. Британский зоолог Тони Мартин купил два вертолета, 56 тонн крысиного яда и 30 тысяч литров авиационного керосина. Он переправил все это морем на субантарктический остров Южная Георгия, чтобы очистить его от крыс. Сколько их здесь, не знает никто. Может, 100 тысяч, а может, и миллион. Во всяком случае, достаточно, чтобы уничтожить один из крупнейших птичьих базаров в мире. Именно это и пытаются предотвратить британские экологи. 

Титаническая задача: ни разу в истории ученые не пытались очистить от крыс, разоряющих птичьи гнезда, такой большой и изолированный остров. Ближайший порт расположен в 1400 километрах к западу — на Фолклендских островах. За месяц сюда заходят от силы два-три круизных лайнера и британский сторожевой корабль. Южная Георгия — остров на краю света, который находится в одном из самых штормовых регионов Мирового океана.

Но крыс, занесенных сюда человеком, надо уничтожить. Иначе у Южной Георгии нет шансов вновь стать тем, чем она была до нашествия хищных грызунов: самым крупным гнездовьем морских птиц в Южном полушарии. А может, и во всем мире.

1 марта 2011 года, пять часов утра. Королевские пингвины еще не проснулись. Засунув голову под крыло, они спят, стоя на берегу перед исследовательской станцией Британской антарктической службы. На другой стороне бухты вздымается из мрака горная цепь. На каменистых склонах белеют вытянутые языки ледников. Ни деревца, ни кустарника. Лишь трава окаймляет берег. На море штиль. На небе застыли облака.

Этого дня Тони Мартин ждал 15 лет. Человек, который собирается радикально изменить жизнь на Южной Георгии, невысок ростом, худощав и выглядит моложе своих лет, несмотря на седую бороду. Полтора года назад «Фонд природного наследия Южной Георгии» поручил ему руководство программой по уничтожению крыс с бюджетом восемь миллионов евро. В ближайшие четыре года профессору шотландского университета Данди предстоит регулярно ездить в командировки на Южную Георгию. И работать там, когда погода позволяет.

Кажется, что он готовился к этому проекту всю жизнь. Исследователь Антарктики и специалист по морским млекопитающим, он умеет не только управлять экскаватором и пилотировать самолет, но и вдохновлять своими идеями других людей.

11 членов команды Мартина выходят из столовой исследовательской станции Кинг-Эдуард-Пойнт. Среди них — новозеландцы, австралийцы, англичане и выходцы с Фолклендских островов. Они готовы к началу рекордной акции на этом острове рекордов.

До Южного полюса от Южной Георгии не ближе, чем от Москвы до Северного. Тем не менее более трех четвертей ее территории покрыты льдом и снегом. Остров расположен на южной границе полярного атмосферного фронта, его берега омывает антарктическое циркумполярное течение. Это самый богатый планктоном район Антарктического океана, нигде больше в акватории Антарктиды нет такого многообразия морской фауны. Остров лежит на пути дрейфа самых крупных в мире колоний криля. Эти крошечные рачки размером всего несколько сантиметров служат основной пищей для китов, тюленей и многомиллионной армии морских птиц. Большинству из них для выведения потомства требуется земля без ледяного покрова. А на Южной Георгии ее предостаточно. Остров является частью Южно-Антильского хребта — подводного продолжения Анд, протянувшегося на восток от Огненной Земли к Антарктиде. И это самый крупный участок суши на много миль вокруг.

При длине в 170 километров Южная Георгия сопоставима по площади с Майоркой. С октября тут образуется самое большое в мире брачное лежбище морских млекопитающих. До пяти миллионов антарктических морских котиков и около 200 тысяч южных морских слонов занимают чуть ли не каждый квадратный метр побережья.

На второй линии пляжа тоже столпотворение. Сотни тысяч королевских пингвинов толкутся вплотную друг к другу, как посетители рок-концерта. Да и шума от них не меньше.Читать дальше >>>