В 70-х годах двум английским аристократам, чьи имена уже никто не помнит, по долгу службы пришлось переехать в Азию. Страстные поклонники спорта, они быстро заскучали по любимому конному поло и решили научить играть местных жителей. Только вот вместо коней, ради смеха, они оседлали слонов. Всего за десять лет шутка превратилась в страсть, и в 1982 году была создана спортивная Ассоциация поло на слонах с штаб-квартирой в Непале. Теперь каждый год она устраивает мировой чемпионат по этому виду спорта в Таиланде.

От обычного конного поло «слоновий» спорт отличается мало: мячи те же, только клюшки длиннее – почти три метра. И на животном сидят сразу двое человек – один игрок, второй погонщик. Совмещать эти два занятия совсем непросто: слоны неповоротливы и довольно медленно маневрируют. Кстати, мяч в поло на слонах сначала был футбольный. Но его быстро сменили на меньший - животные все время наступали на него и сдували.

На одну команду приходится три-четыре слона. Поле всего лишь 100 на 70 метров (такое же, как в футболе, но почти в два раза меньше, чем в конном поло), и при большем количестве восьмиметровых игроков столкновения будут неизбежны.

Два тайма по десять минут, перерыв – 15. При таком коротком времени игра может еще несколько раз перерываться – в случае если седло съезжает с животного или натирает ему бока и, что случается довольно часто, если кто-то падает на землю.

У каждого слона своя роль. К примеру, в команде из трёх слонов один играет в нападении, другой – в защите, а третий – поддерживает одну из линий. И пересекать середину площадки им запрещено: на вражеской стороне поля из трех слонов от команды может быть только один. Нельзя также поднимать с пола мяч хоботом – за это команда противника будет бить штрафной.

Еще одно забавное правило из регламента Ассоциации поло на слонах: «Во время игры слонов можно кормить сахарным тростником или рисовыми шариками. А погонщикам и игрокам полагается холодное безалкогольное пиво. И не наоборот».

Особенно распространен этот вид спорта в Таиланде, Шри-Ланке, Индии и Непале, который удерживал первое место на чемпионате последние несколько лет. Обычно игры проводят утром, до наступления жары. Погонщикам нельзя бить слонов и проводить две игры подряд на одних и тех же зверях – это маленькая уступка защитникам животных.

Слоны в Азии – спортсмены нарасхват. Те, кому не повезло сделать карьеру в поло, участвуют в скачках или соревнуются с «человеческой» командой в перетягивании каната. geo_icon