Весть о беде принес странный ветер. Местный школьный учитель Адораме Расоаманана подошел к церкви, крытой соломой, и замер.

Над холмами и рисовыми полями в сторону его деревни, что находится на западе Мадагаскара, неслась огромная серая туча. Едва завидев ее, Адораме принялся бить в колокол и кричать: «Валала!»

Мужчины, женщины и дети побежали к своим земельным наделам. Они улюлюкали, размахивали руками и поджигали траву, чтобы отогнать «валалу» — так на Мадагаскаре называют саранчу. Но, увы, огромный рой стал снижаться. Полчища саранчи затмили небо, деревня на минуту погрузилась в сумрак. Потом шуршащее облако размером в несколько квадратных километров ринулось вниз и расстелилось копошащимся ковром на рисовых террасах и кукурузных полях. Коричневато-оранжевые насекомые толщиной с палец принялись перемалывать посевы. Когда спустя три часа рой вновь поднялся в воздух, взору сельчан предстала «наголо обритая» земля. Саранча уничтожила 80 процентов посевов риса и кукурузы.

«Мы выли от отчаяния, — вспоминает Расоаманана. — Пропал весь урожай, нам грозил голод».

А ведь эту катастрофу можно было предотвратить. Еще в 2010 году, через год после того как на Мадагаскаре в результате государственного переворота к власти пришел Андри Радзуэлина, 34-летний владелец радиостанции и телестудии, эксперты Продовольственной и сельскохозяйственной  организации ООН (ФАО) опасались нашествия саранчи. Но многие страны-доноры отказались финансировать незаконное правительство, и никаких превентивных мер против саранчи новые власти Мадагаскара не приняли.

Бездействие обернулось катастрофой: стаи саранчи, размер которых порой достигает 50 квадратных километров, с апреля 2012 года опустошают поля на западе и юго-западе острова, сопоставимые по площади с территорией Франции. Стае такого масштаба каждый день нужно столько же тонн «продовольствия», сколько всему Парижу. Голод грозит 13 миллионам жителей  Мадагаскара.

Спасение, как и нашествие саранчи, приходит с неба. В середине декабря 2013 года в деревушке Анкираномена приземлился вертолет ФАО, на котором прилетела француженка Анни Монар, эксперт по саранче. Она все делает основательно: и ругается по поводу проваленных профилактических мер, и координирует антисаранчовую кампанию ФАО на Мадагаскаре. Программа, рассчитанная на три года, обойдется в 32 миллиона евро, ее все-таки согласились финансировать международные доноры, включая Евросоюз. В распоряжении Анни Монар — вертолет, самолеты и 100 тысяч тонн инсектицидов. Но главное ее оружие — доскональные сведения о мадагаскарской саранче.

Эксперт ФАО Анни Монар носит золотой кулон в виде саранчи, это же насекомое вышито и на ее кофточке. Монар, победившая самые разные ее виды во всех уголках планеты, признает, что испытывает к своему «противнику» своеобразную любовь-ненависть. Что неудивительно: перелетная саранча известна не только беспощадностью к урожаю, но и искусством превращения, которому позавидовали бы доктор Джекил и мистер Хайд.

Саранча обычно появляется на свет, когда в саванне на юго-западе Мадагаскара начинается сезон дождей. Вначале это пугливый кузнечик-кобылка, избегающий своих сородичей. Он перемещается по земле вслед за ливнями и, пройдя пять стадий линьки, становится летающей особью. Взрослая саранча спаривается со случайным партнером и поедает траву, пока та не выгорит во время засухи. Разыскивая корм, саранча-одиночка встречает на своем пути все больше сородичей-конкурентов. И как только на одном гектаре скапливается более двух тысяч особей, начинается удивительная метаморфоза: флегматичные одиночки в кратчайшие сроки становятся стайными насекомыми, которые отказываются от своей индивидуальности, чтобы впредь существовать как единая масса.

Социальная трансформация происходит, когда карабкающиеся друг на друга насекомые щекочут задние ножки собратьев — это выяснили британские ученые в ходе лабораторных экспериментов. Из-за щекотки у саранчи начинается своего рода «половое созревание», меняются характер и внешний вид: зеленая оболочка приобретает коричнево-оранжевый окрас. Теперь они начинают вести дневной, а не ночной образ жизни.Читать дальше >>>