Эрик начинает новую жизнь — в фиолетовой пластиковой корзинке, прикрепленной к животу плюшевого медведя. Несколько часов назад этого шестимесячного детеныша коалы и его мать привезли в госпиталь для диких животных при зоопарке «Австралия» в городке Бирва, что в 60 километрах от Брисбена. Эрик должен был еще больше года оставаться на попечении мамы. Но она была смертельно больна. И ее пришлось усыпить.

В таких случаях ветеринары передают маленьких пациентов специалистам по уходу за детенышами диких животных.

Аника Леманн осторожно принимает корзину с Эриком. «Сочувствую, малыш, — говорит она ему по пути к своему джипу. — Теперь твоей мамой буду я. Привыкай». И просовывает сквозь пластиковую сетку пучок эвкалиптовых веток. Зверек размером с котенка бесстрашно протягивает мохнатые лапки со смешно растопыренными пальцами: три — в одну сторону, два — в другую. Хватает охапку листьев и начинает жевать. А ведь он никогда раньше не вступал в близкий контакт с человеком. «Коалы так легко прощают и забывают обиды», — Леманн словно самой в это не верится.

Если без сантиментов, то коалы — это представители отряда сумчатых, живущие на эвкалиптовых деревьях и питающиеся почти исключительно их листвой. А она содержит так много токсинов и так мало калорий, что коалы почти 20 часов в сутки спят. Зрение у них неважное, характер не слишком общительный. Сумку свою они никогда не чистят. Мозг у них чуть больше перепелиного яйца. И составляет всего 0,2 процента от общего веса тела. Рекорд минимализма среди млекопитающих.

Так что умом коалы не блещут. Но разве можно смотреть без умиления на круглую мордочку этого ушастого «плюшевого мишки» с карими глазками-кнопочками и носом, похожим на пятачок? Когда видишь на дереве парочку спящих коал, невольно начинаешь говорить тише, чтобы их не разбудить. Кстати, у самих коал голос очень низкий. В двадцать раз ниже, чем можно ожидать от такого миниатюрного животного. Самцы в период спаривания ревут как носороги или слоны. Только недавно ученые установили, что такой уникальный тембр голосу коал придают дополнительные задненебные голосовые складки.

Перед очарованием этих голосистых, но безобидных крошек невозможно устоять. В зоопарке Бирвы у вольера с коалами улыбаются даже суровые бородатые байкеры. Все хотят увидеть коалу, подержать его на руках. Ради этого в Австралию отправляются десятки тысяч туристов со всех континентов, пополняя казну страны на 25 миллиардов долларов в год.

Но в последние годы популяция коал сильно сократилась. В 2012 году власти штатов Квинсленд и Новый Южный Уэльс, а также Австралийской столичной территории признали их вымирающим видом. По иронии судьбы, хуже всего ситуация в районе «Побережье Коала» в Квинсленде. Там всего за десять лет популяция сократилась с 6000 до 1500-2000 особей. Точная численность этих животных на континенте неизвестна. В борьбе, которая развернулась вокруг национального символа Австралии, статистика — главное оружие.

По официальным данным, в стране насчитывается несколько сотен тысяч коал. Экологи называют другие цифры: около 40, в лучшем случае — 80 тысяч. И обвиняют власти в попытке скрыть истинное положение дел. Но в одном сходятся все: коал явно становится меньше.

Аника Леманн ни на минуту не выпускает из рук мобильный телефон. Она руководит добровольной службой Мортон-Бей по спасению коал, и звонки на «горячую линию» поступают круглые сутки.

Спасатели находят пострадавших коал на улицах, снимают с заборов, деревьев и столбов, забирают с приусадебных участков. Каждый месяц они наматывают тысячи километров, выезжая по экстренным вызовам. Чаще всего — в кромешной тьме, потому что коалы ведут ночной образ жизни. Люди реагируют на попавших в беду коал по-разному. Кто-то останавливает движение на шоссе, чтобы спасти выползшего на дорогу зверька, а кто-то цинично предлагает пустить раненое животное на корм для собак.Читать дальше >>>