Что отличает птицу от других животных? Нет, не умение летать: это могут насекомые и летучие мыши. И не клюв: он есть у черепахи. На двух ногах, кроме птиц, ходит человек, а яйца откладывают и рептилии. Перья — вот что есть только у птиц! И другим живым существам остается лишь завидовать пернатым. Ведь чешуя, колючки и шерсть устроены довольно примитивно — не то что перо, которое британский натуралист
Альф­ред Рассел Уоллес, коллега Дарвина, назвал «самым совершенным творением природы».

Действительно, перья, в отличие от других покровов кожи и тела, универсальны. Оперение — великолепный «теплоизоляционный материал»: благодаря его защите императорские пингвины выживают во льдах Антарктики — единственные из всех позвоночных. А водоплавающим птицам перья позволяют оставаться сухими, не пропуская ни капли влаги на кожу, покрытую согревающим пухом.

Перья маскируют и украшают птиц. Они сверкают и переливаются всеми цветами радуги. Они поражают многообразием форм: от хвостового «веера» павлина до удивительных «головных уборов» райских птиц. А еще перья позволяют своим обладателям летать: они легкие и в то же время настолько прочные, что выдерживают воздушные потоки, мчащиеся со скоростью более 200 километров в час.

В полупустынях летающие рябковые птицы используют абсорбирующее грудное оперение как губку, чтобы запастись водой и, перенеся ее на расстояние в несколько километров, напоить своих птенцов, сидящих в гнезде. У полярных сов перья на ногах служат снегоступами. А у южноамериканских красношапочных корольковых манакинов во время брачного танца перья, соприкасаясь друг с другом, издают звуки, похожие по тембру на скрипку, — так не музицирует ни одно другое позвоночное. Большинство птиц носит на своем теле по несколько тысяч перьев. Рекорд принадлежит малому тундровому лебедю: зимой он «одет» в 25 тысяч перьев. А самое скудное оперение у краснозобого колибри — 940 перьев
на девятисантиметровом теле.

В принципе, Все перья устроены одинаково:
от стержня, укрепленного в коже, ответвляются многочисленные бородки. А от них, в свою очередь, отходят короткие лучи — бородки второго порядка, которые могут сцепляться друг с другом, образуя опахало, или оставаться несцепленными.

Опахалом и длинным прочным стержнем обладают «контурные перья» — так называют маховые, рулевые и кроющие перья, которые образуют видимое оперение птицы и дают ей возможность летать.

В отличие от них пуховые перья состоят из короткого стержня и мягких длинных бородок, лучи которых не сцеплены друг с другом. Между пуховыми перьями возникает теплоизоляционная воздушная прокладка.

Помимо этих двух основных типов оперения существуют еще и перья «специального назначения». Например, порошковый пух, который есть только у цапель, попугаев, тинаму и дроф. Это пылевидное вещество защищает птиц от намокания: вершинные бородки порошковых перьев, обламываясь, образуют водонепроницаемую «пудру», которая покрывает оперение.

Или перья-украшения райских птиц, которые зачастую состоят из сильно удлиненных стержней, на концах которых образуются спиралевидные пластины, снабженные опахалом только с одной стороны.

Биологи Давно уже Пытаются понять, как
и зачем в ходе эволюции возникло столь сложное покрытие тела. Праперо, во всяком случае, не помогало при полете, так как найденные окаменелости свидетельствуют: на динозаврах росли перья задолго до того, как они научились летать. Тогда для чего они были нужны?

Почти наверняка перья изначально предназначались для терморегуляции. Но с этой задачей, пожалуй, вполне справились бы пуховые перья, не пригодные для полета. Ящеры же очень скоро обзавелись и прочными контурными перьями. Зачем они им понадобились?

Многие исследователи полагают, что красивое оперение стало движущей силой эволюции динозавров. Как и многие современные птицы, динозавры прекрасно различали цвета, в том числе и ультрафиолетовых областей спектра. И если для этих животных визуальные раздражители — такие как яркий окрас — были важны при выборе партнера, то динозавры с прочным оперением могли иметь преимущество перед теми, у кого был только пух.

Дело в том, что, в отличие от пуха, контурные перья обязаны своим цветовым разнообразием не только пигментам, но и особой физической структуре.
Опахала контурных перьев могут преломлять и отражать свет, и из-за этих оптических эффектов кажется, что перо переливается всеми цветами радуги. Значит, борьба за самый красивый «костюм» вполне могла привести к тому, что среди предков нынешних птиц появлялось все больше тех, чье оперение было ярким и плотным. А уже потом эти животные открыли для себя и аэродинамические достоинства своих роскошных нарядов.

Если согласиться с этой теорией, то получается, что современные птицы научились летать из-за красивой случайности. Как бы там ни было, благодаря фантастической эффективности оперения этот класс животных просуществовал миллионы лет. И сегодня планету населяют более десяти тысяч видов птиц.

Перья на фотографиях — экспонаты орнитологической коллекции Зоологического музея Гамбурга (ZMH) при Центре биологии
Гамбургского университета. geo_icon