На Панамский канал и окрестные леса водопадом обрушился тропический ливень. В небе еще сверкают зарницы, с веток падают тяжелые капли, но сквозь тучи уже пробиваются первые солнечные лучи. Биолог из Флориды Брисон Вуарен вместе с помощником Райаном Тисдейлом загружают в джип альпинистское снаряжение, страховочные пояса, рогатку-катапульту размером с человеческий рост, измерительные приборы и заводят мотор. У них мало времени: скоро на джунгли опустится мгла.

Поймать пятерых ленивцев — такой план на сегодняшний вечер у Вуарена. Правда, пока ему не удалось отыскать ни одного из этих животных, похожих на меховые «груши» размером с таксу. Погода совершенно не располагает к тому, чтобы лазить по деревьям в поисках ленивцев, которые, повиснув вниз головой и вцепившись огромными когтями в ветки, ползают по кроне, словно в замедленной съемке.

Раскисшая дорога петляет по национальному парку Соберания. Вуарен медленно ведет машину, высунув голову в окно и всматриваясь в кроны деревьев на обочине. Его помощник делает то же самое с правой стороны.

«Я перестал искать ленивцев в самом лесу, — объясняет Вуарен. — Там деревья так плотно сплелись ветвями, что животных просто не разглядеть».

Спустя пару секунд он резко тормозит и, сдав немного назад, выходит из машины. От поднявшегося ветра шумят кроны, в них щебечут какие-то птицы. И почти ничего не видно. Вуарен указывает на ветку странной формы, которая вдруг начинает медленно двигаться: это трехпалый ленивец.

Повиснув на вытянутых лапах, животное обсыхает на солнышке. Зеленовато-серый оттенок лохматого меха почти сливается с цветом ветки.

Ленивцы вызывают удивление у всех, кто впервые видит их в дикой природе. Их предки населяли планету уже сорок миллионов лет назад, задолго до мамонтов и саблезубых кошек. Чем объяснить, что именно эти пассивные существа — по сути, готовая еда, висящая на тропических деревьях, — не вымерли? Ведь в тропическом лесу у них множество опасных врагов. Например, гарпии — крупные хищные птицы, гигантские змеи и оцелоты. Разгадка такова: ленивцы выживают благодаря своей невероятной медлительности. Эволюция наделила группу этих животных талантом доводить замедленную жизнь до совершенства.

Задолго до современных инженеров ленивцы открыли принцип: мало двигаешься — мало тратишь энергии. Это «энергосберегающее» животное довольствуется листьями, которые растут на расстоянии вытянутой лапы. Время от времени ленивец притягивает к себе длинными когтями ветку с листвой и объедает ее. Насытившись, он замирает и становится похожим на гнездо термитов или ворох листьев.

Такое замедленное существование делает этих млекопитающих весьма привлекательными для «партнеров», которые ищут свою экологическую нишу. Мхи и грибы покрывают густую шерсть ленивцев, будто это деревья или скалы, придавая ей зеленый оттенок. А сами они представляют собой биотоп, в котором ученые под руководством финской исследовательницы из Университета Хельсинки, биолога Яаники Бломстер, насчитали более 400 видов различных организмов — от одноклеточных до тараканов. Кроме того, сотни жуков и бабочек откладывают яйца на экскременты ленивцев — ими питаются личинки. Благодаря всему этому ленивцы почти идеально замаскированы. Так что для Вуарена обнаружить хотя бы одного ленивца — уже большой успех. Но он знает, что это только полдела: зверя еще нужно поймать.

Вуарен молча вытаскивает из машины рогатину длиной два с половиной метра, целится в разветвление рядом с ленивцем и стреляет в крону мешочком со стальными шариками. Прикрепленная к нему веревка с жужжанием разматывается и летит вниз. Потревоженный ленивец трогается с места, держа курс к верхушке дерева. Вуарен привязывает к веревке альпинистский трос и тоже протягивает его через развилку в кроне. Затем он и Тисдейл, надев страховочные пояса, повисают на обоих концах троса, чтобы проверить, выдержит ли сук. Все нормально. Вуарен карабкается вверх по стволу. Тисдейл
страхует его. Снизу видно, как Вуарен пытается отвлечь ленивца. Но зверек довольно проворно добирается до конца ветки, куда биолог не может достать даже раздвижной штангой, и, медленно повернув голову, с любопытством рассматривает незадачливого ловца. Можно подумать, что он насмехается над ученым. Но эта «улыбка» красуется на мордочке ленивца всегда.Читать дальше >>>