Экспедиция полковника Уо приехала в Индию из Англии. Перед командой стояла очень ответственная задача: провести на местности топографическую разведку и помочь колониальной администрации составить карту Индии. Англичанам нужны были максимально точные данные: без подробной карты невозможно было эффективно собирать налоги с подконтрольных территорий.
Проводя полевые работы в провинции Дарджилинг, полковник случайно навел теодолит на заснеженные вершины гималайского массива Канченджанга. Далеко-далеко, на самом горизонте, мелькнул подозрительно высокий горный пик. Полковник в растерянности отложил прибор. Что бы это могло быть? Кому и как сообщить об открытии? Как подобраться к горе поближе? Но сначала, пожалуй, для новой вершины нужно придумать какое-нибудь имя. Пусть пока будет Гамма.
Следующие восемь лет Уо и его помощники проверяли и уточняли результаты своих измерений. Делать это было непросто: обнаруженная гора располагалась на границах Непала и Тибета, а оба эти государства в то время были закрыты для европейцев. Приходилось выезжать в самые близкие к Непалу уголки Индии, в приграничные земли и заболоченные джунгли Тераи. Полковник снаряжал одну экспедицию за другой. Поручал инженерам рассчитать, с какой силой свет проникает через воздушные слои. Снова и снова изучал записки путешественников, которым все-таки удавалось проникнуть в запретный мир Гималаев.
Наконец, в марте 1856 года геодезист направил обращение в Азиатское общество в Калькутте. В нем он с гордостью сообщил, что Пик XV (по ходу дела он успел переименовать обнаруженную вершину) достигает высоты 8840 метров над уровнем моря, и это, несомненно, самая высокая из измеренных гор Индии, а возможно, и всего земного шара.
О существовании местных названий вершины Уо ничего не знал, и узнать мог не раньше, чем получил бы разрешение на въезд в Непал. До тех пор он предложил называть новую гору именем Джоржда Эвереста, своего предшественника на посту главы британской Геодезической службы. Полковник рассуждал совершенно справедливо: без работы, проделанной предыдущими поколениями геодезистов, он ни за что не открыл бы высочайшую точку Земли.
Британские геодезисты и раньше пытались определить высоту и точное расположение Эвереста. Но исследования, проводимые в начале XIX века, давали весьма условные результаты. Наводить оптические приборы ученым приходилось издалека, а такая методика была чревата серьезными ошибками. С оптикой, которую в то время использовали для измерения расстояний, отклонение на одну секунду, то есть 1/360 градуса, давало погрешность в 15 метров, а ведь британцам приходилось изучать непальские горы с территории соседнего государства. При каждом своем подсчете они ошибались на 1–3 градуса. Поэтому предположениям о существовании в Гималаях высочайшей точки Земли европейские специалисты не сильно-то верили. Вершиной-рекордсменом до начала XIX века считали гору Чимборасо в Эквадоре, высоту которой определить удалось давно и довольно точно: 6310 метров над уровнем моря.
Джордж Эверест в течение двадцати лет возглавлял экспедицию “Большой меридиан”. Этот масштабный картографический проект был запущен еще в 1802 году для того, чтобы покрыть индийский субконтинент точной координатной сеткой. Тогда картографам пришлось проделать по-настоящему скрупулезную работу. Для своих измерений они использовали 30?метровую стальную цепь. В 1802 году около южноиндийского портового города Мадрас основатель проекта Уилльям Лэмбтон при помощи этой цепи провел воображаемую двенадцатикилометровую базисную линию на определенной высоте над уровнем моря. Затем вместе с коллегами он измерил углы между одной из вершин в районе Кодагу и крайними точками этой линии и рассчитал две оставшиеся стороны получившегося треугольника. Каждая из этих сторон могла, в свою очередь, служить базисной линией для дальнейших измерений. Этот метод, называемый триангуляцией, впоследствии дал возможность участникам проекта определить расположение важных геодезических пунктов к северу от Мадраса, в районе болот, джунглей и степей. За точки отсчета исследователи брали естественные возвышенности или рукотворные сооружения, например башни. Именно этим методом и пользовался полковник Уо, случайно разглядевший в свой теодолит высочайшую вершину Земли.
Идея назвать вершину в честь Эвереста понравилась не всем коллегам полковника: Джордж Эверест был резок и честолюбив, и другие геодезисты его недолюбливали. В качестве альтернативы предлагались названия “Джомолунгма” и “Лходжамалунг”, которыми пользовались непальские носильщики и жители Тибета. Однако Королевское географическое общество в Лондоне без колебаний одобрило имя, предложенное полковником.
С момента сделанного полковником Уо открытия прошло полтора века. Тибет как самостоятельное государство пропал с карты, Непал открыл границы для иностранцев, многократно усовершенствовалась измерительная техника, появился метод аэрофотосъемки. Все это позволило откорректировать данные, полученные когда-то британским картографом. В 1954 году индийские ученые прибавили к официально принятой высоте Эвереста восемь метров, а в 1999 году американцы с помощи GPS уточнили значение еще на два метра. Однако споры о фактической высоте горы не утихают до сих пор. geo_icon