Поведение скатов продолжает интриговать ученых, и многие секреты этих животных еще только предстоит раскрыть. Правда, биологи не сидят на месте. Совсем недавно им удалось, наконец, вторгнуться в личную жизнь самых крупных представителей этого подотряда хрящевых рыб, у которых размах плавников достигает 7 метров, а вес взрослой особи может превышать 2 тонны. Речь идет о мантах (Manta birostris), или гигантских морских дьяволах, как их называют иначе. В июне прошлого года посетители и сотрудники японского океанариума «Окинава Тюрауми» наблюдали трогательную картину: самка манты произвела на свет детеныша на глазах у изумленной публики. Сокровенное таинство засняли на видеопленку (истроическую хронику и сейчас можно увидеть на видеопортале youtube).
Это был первый случай, когда скат манта разродился потомством в неволе. Беспрецедентное событие стало настоящим откровением не только для несведущих зевак, но и для ученых.
Самка манты справилась со своей задачей играючи: пара мощных взмахов грудными плавниками – и детеныш устремился наружу по родовым путям. В эмбриональный период у плода формируются «крылья» внушительных размеров – их размах составляет 2 метра, правда, пока он находится в утробе матери, они вывернуты за спину. Первые секунды жизни новорожденный дрейфует в облаке крови и околоплодных вод. Придя в себя, он расправляет плавники и, грациозно ими размахивая, устремляется навстречу судьбе.
Раньше о точных сроках беременности живородящей манты ученые могли только догадываться. Зато теперь у биологов есть точные данные: детеныш появился на свет ровно через 374 дня после спаривания родителей, которое зафиксировали смотрители океанариума. Половой акт манты совершают в так называемой «миссионерской позе» – брюхом к брюху. Непростое упражнение для существ, которым нечем друг за друга зацепиться. Во время любовных игр самец вводит в клоаку самки один из двух своих пенисов, расположенных на внутренней поверхности брюшных плавников. Такой парный половой орган, напоми-
нающий по форме трубки, есть у всех хрящевых рыб мужского пола. В китайской медицине плавники акулы (ближайшей родственницы скатов) используются как мощный афродизиак. Считается, что соседство с половым органом столь нестандартного вида заряжает их особой энергией, способной удвоить мужскую потенцию.
Способ размножения хрящевых рыб (к ним кроме скатов и акул относится также небольшая группа химер) посредством внутреннего оплодотворения позволяет сделать ставку не на количество, а на качество. В этом отношении манты весьма последовательны. Как правило, спустя год после зачатия, самка производит на свет всего одного отпрыска. К моменту рождения детеныш полностью сформирован и готов к самостоятельной жизни. 
Очевидно, эмбриональное развитие у мант протекает так же, как и у морских котов, рыб семейства скатов-хвостоколов. На определенном этапе развития зародыш вылупляется из околоплодной оболочки. Первое время он питается запасами желточного пузыря, но вскоре заботу о его пропитании берет на себя мама. Через ворсинки на внутренней стороне матки выделяется так называемое «маточное молоко» – питательная смесь из жиров и белка, которую эмбрион всасывает через жабры.
В отличие от многих своих собратьев, откладывающих икру, стратегия размножения мант значительно увеличивает шансы молодняка на выживание. Вес новорожденного ската превышает вес икринки в 50 раз. Появившись на свет, этот баловень судьбы не нуждается в помощи мамы, поэтому в его дальнейшей жизни она участия не принимает. И если крохотные мальки становятся легкой добычей хищников, относительно крупный детеныш манты сумеет оторваться от погони.
Подавляющее большинство скатов производят около миллиона икринок в год. Правда, есть среди них и такие, кто этим же способом умудряется выводить штучное потомство. Например, гладкий скат и морская лисица (шиповатый скат), обитающие у берегов Европы, откладывают не более 50 икринок за сезон. Икринки эти непростые – они покрыты защитной оболочкой, усеянной микроскопическими отверстиями. Через эти дырочки внутри капсулы осуществляется постоянная циркуляция свежей воды, которая снабжает зародыш кислородом. Каждая икринка опутана сетью специальных нитей, помогающих ей цепляться за водоросли.
Прогрессивные способы размножения хрящевых рыб с трудом увязываются с титулом живых ископаемых, который они заслужили по праву. Но в ходе эволюции они все-таки претерпели ряд изменений. Наряду со многими специфическими чертами, которые роднят их с далекими предками, современные хрящевые рыбы обладают широким набором новых признаков. Как бы то ни было, акулы и отмежевавшиеся от них скаты до сих пор с успехом переживали эволюционные драмы.
Считается, что прародители скатов – акулы появились на Земле 400 миллионов лет назад. Определить точный возраст и тех, и других очень сложно. От их дальних родственников до наших дней сохранились лишь несколько зубов и чешуек. Однако ученым удалось идентифицировать ископаемые останки древней кладоселахии, которая мутила воды девонских морей примерно 370 миллионов лет назад. Эта рыба оказалась первобытной акулой. Делить жизненное пространство со скатами хищница не могла: плоская форма хрящевых рыб – более позднее эволюционное приобретение. На этом основании ученые заключили, что предки современных скатов появились на заре юрского периода 200 миллионов лет назад. Примерно тогда же в воздух поднялась первая птица археоптерикс размером с ворону.
Судя по всему, древние скаты развивались иначе, чем камбаловые, которые имеют схожее строение, но относятся к надотряду костистых рыб. Речная камбала в процессе эволюции переворачивалась на бок постепенно. Эти метаморфозы ее мальки претерпевают и по сей день на раннем этапе развития. Когда они учатся передвигаться по дну на брюшке, один глаз перемещается на лоб поближе к другому. В отличие от камбалы, скаты легли на живот сразу. Со временем их плоские туловище и голова срослись с грудными плавниками. Тело ската по форме стало похоже на диск, от которого в большинстве случаев отрастал хвост. Скаты времен юрского периода выглядели примерно так же, как современный гитарный скат (Rhinobatidae).
Происхождение скатов от акул подтверждают и слегка уплощенное строение тела, и большой хвостовой плавник их прародительницы. В меловой период, сменивший юрский, в морях уже водились все существующие на сей день 500 видов скатов. Половина из них ведет родословную от самых первых представителей отряда акулообразных. О том, какой образ жизни вели древние животные, можно судить по повадкам гладких скатов и морских лисиц. Как и миллионы лет назад, представители этих двух видов откладывают икру и питаются мелкой рыбешкой и ракообразными.Читать дальше >>>