В январе 2005 года Американское аэрокосмическое агентство (НАСА) произвело запуск космического аппарата Deep Impact («Проникающий удар»). Название говорит само за себя: Deep Impact сбросит тяжелый медный снаряд – «бомбу» – на одну из многочисленных комет, странствующих по Солнечной системе.

 Скажем сразу: никакое столкновение с кометой Земле не грозит, идея бомбардировки возникла совсем по другому поводу. Тела комет сформировались в удаленных от Солнца областях одновременно с планетами – примерно 4 млрд лет назад. Как и астероиды, это космический «строительный мусор», оставшийся после образования крупных небесных тел. Но астрономы ценят мусор не меньше, чем археологи: если в нем хорошенько покопаться, можно обнаружить много ценной информации о начальных стадиях развития Солнечной системы. Ведь химический состав комет за миллиарды лет почти не изменился, чего не скажешь о планетах Солнечной системы. Самый логичный способ узнать, из чего состоит ядро кометы – проделать в нем отверстие и посмотреть, что там внутри.

 В качестве мишени американцы выбрали комету Темпеля-1. В ее ядро, похожее на гигантский «огурец» длиной 14 км и толщиной 4 км, и врежется на скорости 37 тыс. км/ч медный 370-килограммовый снаряд с Deep Impact. Это почти не повлияет на полет космической странницы: ее перигелий (ближайшая к Солнцу точка орбиты) сместится на 10 м, а скорость снизится на ничтожно малую величину: 10-6 м/сек.

 Состоящие из замерзших газов и частиц пыли кометы Вдали от Солнца выглядят тусклыми пятнышками. Но приближаясь к светилу, красиво распускают хвосты: под действием солнечных лучей молекулы газа и пыли улетучиваются из ядра кометы, образуя светящийся шлейф. Он тянется на десятки миллионов километров.

Что мы знаем о составе комет? Ученые полагают, что их ядра покрыты «коркой» – тонким слоем, из которого улетучились водосодержащие компоненты. Под ним скрыто первичное вещество, некогда сформировавшее комету. Что оно собой представляет и в каком состоянии находится, мы до сих пор не знаем.

 Американцы не были бы американцами, если бы отказались от эффектного хода: снаряд сбросят 4 июля – в День Независимости США. Медная «бомба» пробьет «корку» и образует кратер на поверхности кометы. По размерам воронки можно сделать выводы о плотности ядра. Видеокамеры Deep Impact будут с близкого расстояния наблюдать за столкновением, а приборы – анализировать вещество, которое выбросит ударная волна. За взрывом будут также следить космические телескопы «Хаббл», «Спицер» и «Чандра». Взрыв произойдет на освещенной Солнцем стороне кометы: возможно, космический фейерверк можно будет увидеть с Земли даже в бинокль.

 Космические аппараты к кометам отправляли уже не раз. Но только в январе 2004 года аппарат Stardust, пройдя на расстоянии 240 км от кометы Вилд-2, взял образцы частиц из ее окрестностей. Ученые их еще не получили: Stardust вернется на Землю в январе 2006-го. В прошлом году был запущен аппарат Rosetta. В 2014 году он должен опуститься на ядро кометы Чурюмова-Герасименко и начать передавать данные. geo_icon