Она всегда отличалась от других женщин. Еще в детстве, в канзасском городке Атчисон, бабушка с неодобрением говорила маленькой Мели, что она похожа не на девочку из приличной семьи, а на мальчишку-сорванца. Так и было: растрепанные соломенные вихры, веснушки и вечные попытки нацепить вместо нарядного платья штаны и ковбойку. Под стать внешности были и занятия – носиться по улицам с ватагой ребят, лазать по деревьям и стрелять по крысам из дедушкиного ружья. Дед Мели, Альфред Отис, был важной персоно – городским судьей, и не слишком одобрял союз дочери с неимущим адвокатом Эдвином Эрхартом. Не выдержав упреков тестя, Эдвин оставил частную практику и устроился работать на железную дорогу. Но и там ему не везло: изобретения, которые он пытался внедрить, не приносили ни славы, ни денег. От огорчения он стал прикладываться к бутылке, и в семье начались скандалы.

Родившаяся в июле 1897 года Амелия не очень-то замечала эти неурядицы – она мечтала о приключениях. Свой первый полет она совершила в шесть лет – на самодельных санках с обледенелой крыши сарая. Синяки и ужас родителей не умерили ее пыла: «Я летела! По-настоящему летела!» В свои предприятия она пыталась вовлечь и младшую сестру Мюриэл, но та, к ее разочарованию, предпочитала тихие игры с куклами. У Амелии куклы жили недолго – ей так хотелось посмотреть, что у них внутри!

В десять лет на ярмарке девочка впервые увидела аэроплан, но машина не вызвала у нее восторга: «Это были какие-то деревяшки, связанные ржавой проволокой. Ничего интересного. Помню, меня гораздо больше заинтересовала дурацкая шляпа с цветами персика, которую я купила за пятнадцать центов».

Из-за переездов семьи Мели пошла в школу только в 12 лет. Успехами не блистала, из предметов любила только химию и географию, к тому же дерзила учителям.

Родителям было не до ее учебы – их отношения были на грани разрыва. Из-за пьянства Эдвина выгнали с работы, и пришлось продать их чудесный старый дом – Амелия с тоской вспоминала это событие как конец своего детства. Вскоре Эми Эрхарт, прихватив дочерей, уехала от никчемного мужа в Чикаго. Там семья воссоединилась, но ненадолго – после первого же явления домой «на полусогнутых» Эдвину окончательно указали на дверь.

В Чикаго Амелия продолжала учебу, все острее чувствуя свое одиночество. У ее сверстниц начались романы, а ею парни почему-то не интересовались. Она пыталась модно одеваться и красить губы – не помогло. Может, потому, что она сама не могла ни в кого влюбиться? По совету подруги Мели даже пила таблетки, «углубляющие чувства», но и от них не было толку. Одноклассники вспоминала ее как «девушку в коричневом, которая всегда гуляла одна».

Решив, что семейное счастье ей не светит, Амелия задумалась о карьере. Она наклеивала в специальный альбом вырезки из газет о женщинах, достигших успеха в традиционно мужских областях – бизнес, реклама, адвокатура, даже бокс. Но тут в ее честолюбивые планы вмешалась война.

Навестив сестру, которая училась в Торонто, Мели увидела раненых канадских солдат, привезенных с фронтов Европы. Зрелище потрясло ее, и девушка, бросив колледж, устроилась медсестрой в военный госпиталь. Там ее настигла эпидемия гриппа 1917–1918 годов, унесшая миллионы жизней по всему миру. Амелия выжила, но болела долго и тяжело. Во время выздоровления она от нечего делать забрела на техническую выставку, где снова увидела аэроплан. Теперь он показался ей настоящим чудом – она глазела на неуклюжую «этажерку» до тех пор, пока пилот, высунувшись из кабины, не крикнул сердито: «Ну, чего уставилась! Дырку проглядишь!»

В следующем году Амелия начала учиться на врача, но учеба и на этот раз длилась недолго. В декабре 1920 года известный летчик Фрэнк Хоукс взял ее с собой в полет. Эти десять минут перевернули ее жизнь: «Едва оторвавшись от земли, я поняла, что буду летать сама, чего бы это ни стоило». К ее удивлению, оказалось, что женщины-пилоты уже есть, и одна из них – Нета Снук – даже дает уроки желающим научиться летать. Летные курсы в Калифорнии стоили дорого, денег у семьи не было, и Амелия полгода работала то телефонисткой, то фотографом, то шофером, чтобы накопить необходимую тысячу долларов. Потом начались занятия. Читать дальше >>>