Поиски останков наших прапредков напоминают ожидание автобуса», – писали недавно в одном научном журнале. Сначала его долго нет, а потом приходят сразу несколько. Так оно и случилось: палеоантропологи, исследователи ископаемых останков древнейших людей, долго ожидали новых находок, проливающих свет на развитие человека. Зато потом в печати одно за другим появились сразу три сенсационных сообщения.

 Первое было сделано в декабре 2000 года. Французские антропологи Мартин Пикфорд и Брижит Сеню обнаружили на холмах Туджен в Кении останки существа, которое в честь нового тысячелетия получило имя «Человек-миллениум». Правда, находка представляла собой разрозненные части скелета – фрагменты бедер, нижней челюсти, отдельные зубы. Однако их возраст исчислялся 6 миллионами лет! А именно в ту эпоху, по данным генетического анализа, разделились эволюционные ветви человека и шимпанзе. Предки других человекообразных обезьян – гиббонов и орангутанов – начали развиваться независимо от предков людей еще раньше.

 

Французы отнесли свою находку к новому роду оррорин. В начало какой ветви эволюционного древа следует его поместить – ветви человекообразных обезьян или все-таки обезьяноподобных людей? Последних  в науке принято называть гоминидами. К их семейству относятся все доисторические существа, которые по ряду признаков ближе к человеку разумному, чем современные шимпанзе. Важнейшие признаки гоминидов, отличающие их от прочих приматов, – это хождение на двух ногах, особое строение зубов и челюстей (уменьшение клыков, параболическая форма зубной дуги, укороченные челюсти), а также более крупный, чем у приматов, мозг – от 600 до 2000 см3.

 Мелкие «человеческие» зубы найденного в Кении ископаемого существа и структура его берцовой кости, указывающая на возможность передвижения на двух ногах, стали доводами в пользу того, чтобы отнести оррорина к первым гоминидам. Пикфорд и Сеню уверены, что оррорин и был нашим древнейшим предком. Согласно их схеме генетических связей между гоминидами, именно от оррорина произошли австралопитеки – предшественники людей. Они дали начало роду парантропов («окололюдей») и, кроме того, самому роду Homo – людям.

 

Не успели улечься споры по поводу находки Пикфорда и Сеню, как в марте 2001 года экспедиция под руководством Мив Лики сделала новое открытие – и опять в Кении. Это был череп, пусть и не очень древний, «каких-нибудь» 3,5 млн лет, но от этого не менее примечательный. Лики считает, что это череп существа, которое в эволюции занимало промежуточное положение между австралопитеками и людьми.

 Это уже второй кандидат в наши прямые предки. До открытия Лики большинство ученых придерживались концепции американского палеоантрополога Дональда Джохансона: род Homo восходит непосредственно к Australopithecus afarensis, одному из гоминидов, появившихся около 3,8 млн лет назад. Почти полный скелет самки этого вида Джохансон обнаружил в 1974 году в Эфиопии. Ученый назвал свою находку «Люси».

 

Однако череп, найденный Лики, заставил ученых призадуматься. Его строение было несколько иным, чем у Люси и более поздних австралопитеков. Это существо отличалось также и от парантропов – ветви гоминидов, развивавшейся параллельно с австралопитеками. И хотя размеры черепной коробки были не больше, чем у современных шимпанзе, коренные зубы этого существа были мельче, чем у Люси. Но самое интересное, что у него было плоское лицо, характерное для людей!

 На основании этих различий Мив Лики описала свою находку как новый вид Kenianthropus platyops  – «плосколицый человек из Кении». И дополнила список общепризнанных гоминидов новым родом – кениантропов. К ним исследовательница отнесла и первого общепризнанного представителя рода людей – Homo rudolfensis.

 

После этого история происхождения человека стала выглядеть так: ветвь людей, представленная их предком кениантропом, отпочковалась от ветви «южных обезьян» – австралопитеков – еще во времена древнейшего из них – Australopithecus anamensis. А род парантропов, включая их предшественника – знаменитую Люси – угас около 1 млн лет назад, не оставив потомства.Читать дальше >>>