Англия, полигон к югу от Манчестера. Много месяцев готовился Стив Беннет со своими ребятами к этому пуску. Работали круглыми сутками, все тщательно просчитывали, спорили. И вот теперь они в напряженной тишине столпились в бункере и глядят в смотровую щель. От волнения кто-то опрокидывает стаканчик с кофе.

 Наконец Стив командует: «Пуск!» Даже за стальными стенами слышен рев двигателя. Над землей вырастает оранжевый столб пламени, все заволакивает клубами дыма, раскаленный воздух дрожит – и снова тишина.

 Стив Беннет, невысокий, мускулистый, с таутировками на руках, поднимает вверх сжатые кулаки – получилось! Это звездный час для Стива и двенадцати членов его команды. В нее вошли не только молодые инженеры и компьютерщики, но и электрики с сугубо земной специализацией – ремонт бытовых приборов.

 Они чокаются бумажными стаканчиками с шампанским, хлопают друг друга по плечу. «Выхлоп был что надо, – возбужденно говорит один. – Заметили, как равномерно было окрашено пламя?» Предыдущий опыт оказался неудачным. На этот раз керосин и жидкий кислород, смесь которых и составляет ракетное топливо, успешно вступили во взаимодействие. Это испытание еще на один шаг приблизило Стива Беннета к заветной цели – он хочет в один прекрасный день полететь в космос на частном пилотируемом корабле: «Пришла пора лишить НАСА его монополии!»

 

 

В 1992 году после продолжительных продувок в аэродинамической трубе (с ее помощью находят оптимальную форму летательного аппарата) Беннет основал компанию Starchaser industries. «Мы экономим, прямо как русские, – гордо заявляет этот ракетчик-любитель. – Проводим испытания своих моделей, а затем дорабатываем конструкцию».

 Но как только инженеры склоняются над снятым с испытательного стенда соплом, становится ясно: до звезд еще далеко. «Что там? Энтони, посмотри!» – обращается Беннет к двадцатипятилетнему инженеру Хейнсу, которому все только что аплодировали. Тот замирает и с ужасом смотрит на сопло. Оно треснуло. Не выдержал сварной шов рядом с камерой сгорания. Если бы двигатель вовремя не заглушили, взрыв был бы неминуем.

 Стив Беннет уже неоднократно объявлял о старте космической капсулы с экипажем на борту, но каждый раз все срывалось из-за такого рода неполадок. Многие в Великобритании считают его сумасшедшим, однако ему все же удается находить  спонсоров. Даже сейчас, когда проект Х-Prize, в котором он участвует, закончился победой американца Берта Рутана. А началось все в 1986 году, когда некоммерческая организация X-Prize Foundation со штаб-квартирой в Сент-Луисе (штат Миссури) учредила премию: 10 миллионов долларов будут выплачены тому, кто первым без государственной финансовой поддержки разработает и построит космический корабль, который сможет дважды в течение четырнадцати дней поднять как минимум на стокилометровую высоту троих человек и благополучно доставить их обратно на землю.

 Часть средств энтузиастам дали частные компании, а также знаменитости, вроде популярного автора детективов Тома Клэнси и одного из лунных первопроходцев, астронавта Эдвина Олдрина. Остальные деньги выделили страховые компании. В соревновании приняли участие 24 команды со всего мира. Проекты были самые невероятные, один амбициознее другого. Команда израильтян строила ракету, которая должна стартовать с воздушного шара, поднятого на высоту десяти километров. В России возникла идея использовать в качестве носителя космической капсулы дозвуковой самолет времен холодной войны. Аргентинцы мастерили своего «Гаучито» («Маленького ковбоя»), похожего, скорее, на большую петарду. Пенсионер из штата Орегон (США) спроектировал нечто вроде летающей тарелки с реактивным двигателем. А техасские конструкторы хотели провести запуск прямо с поверхности океана! Идей у новых покорителей космоса было хоть отбавляй, а вот с деньгами плохо. Это богатое НАСА может ежегодно вкладывать более 3 млрд долларов в эксплуатацию своих технически устаревших шаттлов. А для большинства участников космического соревнования и 100 тысяч долларов – гигантская сумма.

 

 Читать дальше >>>