Вода, как известно, основа жизни любого растения. Как же умудряются существовать кактусы в выжженных солнцем пустынях Чили, Перу или США, где дождя иногда приходится ждать лет тридцать? Разгадка проста: так называемые суккуленты (от латинского succus – сок), к которым кроме кактусов относятся алоэ, агавы и некоторые виды молочаев, накапливают воду в листьях или стеблях и экономно расходуют ее в течение продолжительных периодов засухи.

 Кактусы отлично приспособились к существованию в суровых условиях. В процессе эволюции они сбросили листья, поскольку те испаряют слишком много влаги, и передали их основную функцию – процесс фотосинтеза – стеблю. В результате стебель кактуса приобрел шарообразную форму и – в зависимости от времени года– научился сжиматься и раздуваться, почти как меха гармони. Кактусы покрылись колючками и волосками, которые отражают и рассеивают солнечный свет, предохраняют стебель от перегрева (и, кстати, от переохлаждения тоже) и конденсируют росу. Можно назвать еще массу других «хитростей», которые позволяют «зеленым ежикам» выживать в засушливом климате.

 Содержание воды в стебле кактуса может достигать 90–95 процентов и даже после нескольких месяцев засухи не падает ниже 65–70 процентов. Теперь представьте себе где-нибудь в Аризоне гигантские шаровидные эхинокактусы весом 1–2 тонны. Да это же настоящие цистерны с водой посреди пустыни! Когда-то измученные переходом путники использовали их по прямому назначению – утоляли жажду сочной мякотью.

Коренные жители Америки издавна находили применение кактусам. Особенно почитались эти растения у ацтеков. Само название столицы ацтекского государства – Теночтитлан – в переводе значит «место священного солнечного кактуса». Судя по сохранившимся рисункам, шаровидные Echinocactus ingens нередко становились алтарями, на которых жрецы ацтеков совершали человеческие жертвоприношения богу Мишкоатлю.

 Колючки кактусов использовались и в менее жестоких религиозных обрядах, а также для наказания: сквернословам колючками прокалывали языки! Кактусы служили амулетами, их вешали над дверью, защищая жилье от злых духов. Нашли они, разумеется, применение и в хозяйстве – например, жители мексиканской глубинки и сейчас расчесывают волосы твердыми и колючими плодами пахицереусов.

 

 

Ученые все еще исследуют целебные свойства кактусов, а в народной медицине (понятно, что в южно- и центральноамериканской) эти растения применялись испокон веков. Что мы знаем наверняка? В тканях многих опунций, цереусов, эхинокактусов и ариокарпусов содержатся алкалоиды и антибактериальные вещества, способные подавлять развитие болезнетворных микробов. Кактусы используют при лечении сердечно-сосудистых заболеваний, невралгии, а еще – как кровоостанавливающее средство. Свежий сок некоторых видов этих растений укрепляет и тонизирует, улучшает обмен веществ и снимает усталость.

 А ароматные плоды некоторых опунций и эхиноцереусов просто очень вкусны. Они напоминают дыню, апельсин, землянику или крыжовник! Эти плоды едят сырыми, делают из них варенье, компоты, вино, мармелад, добавляют как гарнир к мясным блюдам. На рынках Мексики плодами кактусов торгуют, как у нас яблоками или картошкой. Едят не только плоды, но и очищенные от колючек стебли.

 Из твердых цереусов и опунций (настолько твердых, что этот материал называют древесиной) мексиканские индейцы вырезают украшения. Из них делают бумагу, веревки, дверные и оконные рамы, используют как топливо. А живые изгороди из кактусов куда надежнее колючей проволоки – ножницами их не перережешь!

 

 

Несмотря на наш суровый климат кактусы в России быстро полюбили. Людей ведь тянет прикоснуться к чему-то загадочному и экзотическому. (Хотя в случае с кактусами «прикоснуться» – не совсем то слово...) На территории бывшего СССР зафиксированы лишь единичные случаи произрастания кактусов под открытым небом – например, в Крыму в горах под Судаком. Но как комнатные растения они стали очень популярны.

 В середине XIX века коллекция кактусов Императорского ботанического сада в Санкт-Петербурге была одной из крупнейших в Европе. А во время весьма важной в истории «кактусоведения» экспедиции барона Вильгельма Карвинского в Мексику (1840–1843 годы), которую, кстати говоря, профинансировало русское правительство, было обнаружено немало новых видов. Так что известные всем «декабристы» и эпифиллюмы стоят на подоконниках российских домов уже более ста лет, и их владельцы не всегда даже подозревают, что это тоже кактусы.

 Возможно, повышенный интерес к семейству кактусовых объясняется их поистине невероятным разнообразием. В разных системах классификации насчитывают от 100 до 240 родов и от 1800 до 3000 видов! Среди такого богатства каждый сможет подобрать себе что-нибудь особенное.

 В СССР работали более 200 клубов любителей кактусов. Сегодня в России кактусы тоже выращивают повсюду – даже в Якутии, а многочисленные клубы объединены в Российское общество любителей суккулентов (РОЛС). Некоторые виды кактусов названы в честь россиян – например, Roseocactus kotschoubeyanus, Leuchtenbergia principis, Parodia zaletaewana, Gymnocalycium gaponii, Gymnocalycium nataliae. Так что и наши соотечественники тоже вносят свой посильный вклад в изучение симпатичных «американских колючек»! geo_icon