Обширное плато в обрамлении горных цепей, испещренное вулканами, порой устремляющимися в небо на высоту более 6000 м. Ни дать ни взять альпийское высокогорье. Однако лежит это место совсем в другой части света – мы на плоскогорье Альтиплано, в природной зоне, растянувшейся вдоль меридиана на 1500 км. Место сухое и безжизненное, по крайней мере на вид.

Плато, занимающее приграничные территории Чили, Боливии, Перу и Аргентины, сформировалось порядка 10 миллионов лет назад. Около 10 тысяч лет назад здесь появились люди. Именно они первыми оценили вкусовые качества картофеля – это, тогда еще дикое и многолетнее, пасленовое произрастало на плоскогорье в изобилии.

Когда-то на Альтиплано жизнь била ключом. Эти земли входили в состав могущественной империи инков. Здесь развивались язык и культура индейцев аймара и кечуа.

С 1545 года испанские колонизаторы принялись опустошать залежи местных богатств. Почти пять столетий в недрах горы Потоси добывали серебро. Город, основанный испанцами у ее подножия, считался самым большим в западном полушарии. Здесь жили 160 тысяч человек. Ныне это богатейшее в мире месторождение серебра почти исчерпано. Но гора Потоси хранит еще большое количество цинка, свинца, сульфата меди. И хотя жителей в одноименном городе сейчас на треть меньше, он самый многонаселенный в Боливии.

В 1853 году после экспедиций ботаника Хью Вед­деля появились первые карты региона. Боливию, которой принадлежит большая часть Альтиплано, называли в те времена «серебряным столиком на золотых ножках».

Политики государства, созданного на бывших индейских территориях и названного в честь освободителя Латинской Америки Симона Боливара, всегда проявляли заинтересованность в вопросах освоения недр. Города, отделяющие побережье Тихого океана от плоскогорья Альтиплано, хранят свидетельства о царившей здесь некогда «подземной лихорадке» – это огромные кладбища паровозов, которые вывозили добычу из рудников. С конца XIX века между чилийским портом Антофагаста и городами Уюни и Оруро на боливийской части плоскогорья проложили 924 километра железнодорожных путей.

Несмотря на то, что золотых и серебряных запасов в наши дни уже не осталось, горнодобыча все же играет важную роль в экономике стран, «поделивших» между собой Альтиплано. Например, одно только месторождение меди в Атакаме – на принадлежащей пустыне части плато – делает Чили главным мировым производителем этого металла.

Сухая земля Альтиплано буквально усеяна солончаками – огромными бассейнами соли, этой манны небесной для местных жителей. Ее производили еще до образования государства инков в XI веке. Не золото и серебро, а соль была валютой до прихода сюда европейцев.

Солончак Уюни на территории Боливии это и значительные запасы лития, входящего в состав здешней соли. А литий – необходимый компонент топлива для ядерных реакторов. Месторождения этого серебристо-белого щелочного металла, самого легкого из всех, находятся в охраняемой зоне. Запасы еще не выработаны, но, вероятно, они иссякнут уже в обозримом будущем.

Специалисты министерства здравоохранения Боливии внимательно изучили состав соли Альтиплано. Выяснилось, что это природное образование богато магнием и кальцием, но не йодом. Тем не менее оно может служить эффективной защитой от заболеваний щитовидной железы и зоба.

Еще одно богатство боливийской части плоскогорья – бура. Это вещество производят испарения соляных озер в засушливых вулканических областях. В природе бура выглядит как блестящая стружка. Ее перерабатывают в белую пудру, которую используют при изготовлении моющих средств и керамики.

Надо признать: солончаки Атакама, Салинас-Грандес и Уюни – зрелище потрясающее. За­во­раживает эта мерцающая белизна до самого горизонта. Ветер, ледяной по ночам и прохладный днем, выводит на поверхности солончака причудливые шестиугольники. На соляном покрове ни кустика, ни малейшего признака жизни. Стоит звенящая тишина. Воздух такой чистый и прозрачный, что взгляду вполне по силам обозреть панораму в 150 км!Читать дальше >>>