Пока на планете царили ящеры, млекопитающие были неприметными зверьками размером не больше крысы. Но 65 млн лет назад гигантские рептилии исчезли с лица земли, эволюционная площадка освободилась, и млекопитающие уверенно пошли в рост. До динозавров, правда, не дотянули, но габариты приобрели весьма внушительные. Из ныне обитающих на суше, например, крупнейшее – африканский слон, чья высота составляет 4 м, а вес – 6 тонн.

 Абсолютными же рекордсменами среди наземных млекопитающих были индрикотерии (Indricotherium), жившие 20–30 млн лет назад. По строению зубов и трехпалой лапе ученые относят их к родственникам носорогов, хотя рога на морде у них нет. Индрикотерий был так громаден, что современный жираф с трудом достал бы ему до плеча: высота животного в холке составляла 5,5 м. Он свободно дотягивался до верхушек деревьев, четырьмя зубами сдирая с веток листву.

 20-тонные взрослые индрикотерии были неуязвимы. Только малыши могли пасть жертвой того же крокодила, чья длина в те времена достигала 10 м.

 Фрагменты индрикотерия были впервые найдены в 1910 году. Его название по-русски значит «Индрик-зверь». (Перевод правомочен, поскольку имя позаимствовано у одного из персонажей славянского эпоса, где Индрик-зверь был владыкой животного мира.) Есть и другое название – белуджитерий (Baluchitherium), от английского наименования пакистанской провинции Белуджистан, где были обнаружены останки гиганта.

 К сожалению, в Белуджистане несколько десятилетий было неспокойно, вооруженные столкновения не позволяли палеонтологам вести раскопки. Но в 1990-х годах французской группе ученых во главе с Жан-Лу Велькомом удалось договориться о продолжении исследований. Вельком называет Белуджистан палеонтологическим эльдорадо. Около 35 млн лет назад, когда при столкновении тектонических плит – азиатской и индийской – начали подниматься Гималайские горы, эта территория стала раем для животных. Во влажной тропической зоне с теплым климатом и густой растительностью расселились разнообразные виды фауны. Многие скелеты сохранились: благодаря большому количеству отложений останки животных окаменели, накапливаясь на некоторых участках. Здесь, в частности, были найдены самые древние останки мастодонтов из обнаруженных вне Африки. Группа Велькома собрала в слоях отложений несколько тысяч фрагментов индрикотерия. Чтобы досконально изучить эти места, по оценкам Велькома, потребуется еще не менее 50 лет.

 Кстати, в московском Палеонтологическом музее есть скелет индрикотерия, найденный в олигоценовых отложениях в Казахстане. Это животное жило около 35 млн лет назад. geo_icon