В белом скафандре этот человек похож на астронавта. Только на голове у него странная шляпа – к полям на манер вуали прикреплена плотная сетка. И дело происходит не на космодроме, а в саду на окраине Вюрцбурга. Здесь наш «астронавт» часами возится с каким-то странным сооружением, а вокруг жужжат и гудят пчелы.

Воздушный коридор на подлете к улью плотно забит. Пчелы кружат у летка, стремясь попасть в свое гнездо. «Пять минут тридцать секунд, – говорит человек в скафандре, глядя на секундомер. – Видите, первая меченая прилетела. А вот и еще одна красавица». Он аккуратно заносит время прилета в блокнот. Необычное снаряжение надежно защищает его от ядовитых укусов участниц эксперимента. «Мы пометили двадцать особей и выпустили в километре отсюда, чтобы узнать, найдут ли они вообще, и насколько быстро, путь домой, – объясняет «астронавт». – Причем сравниваем две группы молодняка: инкубированных при температуре ­33°C и 35°C. Интересно, какие окажутся умнее».  Он собирается провести здесь три часа. «Тех пчел, что не вернутся за это время, будем считать пропавшими без вести», – смеется ученый. 

Научно-исследовательская лаборатория пчеловодства при университете города Вюрцбурга в Баварии распологается посреди цветущего фруктового сада. Здесь ученые исследуют медоносную пчелу – одно из самых необычных созданий на нашей планете. Apis mellifera, под таким названием фигурирует она в научной классификации, существует на Земле уже сорок миллионов лет. Во всяком случае, таков примерный возраст найденного на побережье Балтийского моря осколка янтаря, в котором застыла пчела.

Без этой мохнатой труженицы на Земле не было бы такого разнообразия цветов, многих фруктов и овощей. Пчелы стали незаменимыми «партнерами» многочисленных семенных растений. Опыляя их, а взамен получая сладкий нектар и пыльцу, они сыграли уникальную роль в развитии земной флоры. Но и сама форма их существования невероятна: эти крошечные существа живут тысячами особей в огромной семье, которая функционирует как великолепно организованное государство. «Пчелы наделены фантастическими способностями, эти существа – высшее достижение эволюции, – с восторгом говорит профессор зоологии, руководитель вюрцбургской лаборатории Юрген Таутц. – Поэтому, чтобы больше узнать о биологии Apis mellifera, нам тоже придется, так сказать, эволюционировать в научном плане». 

Сотрудники лаборатории располагают целым арсеналом специализированного оборудования: стеклянные ульи, инкубаторы, где личинок выращивают в строго определенных условиях, электронные чипы, которые крепят на спинки насекомых, температурные датчики, инфракрасные и высокоскоростные камеры, а также масса другой сложной техники. С вычислительным центром местного университета налажена беспроводная связь, на близлежащей улице запрещено движение автотранспорта, чтобы колебания почвы не создавали помех в работе электронных приборов. В холодное время года, когда 70 пчелиных семей переводят на зимовку, немецкие зоологи отправляются делиться опытом с коллегами в Австралию, Новую Зеландию и ЮАР. А летом ученые из Южного полушария приезжают в Вюрцбург. 

Вюрцбургские «пчеловоды» исследуют физиологию, биохимию, генетику и болезни пчел. Порой они совершают неожиданные забавные открытия. «Представляете, вопреки известной народной мудрости, пчелы не так уж трудолюбивы, – рассказывает Таутц, – среди них есть настоящие лежебоки, совершающие всего два-три вылета в день». Но в скоплении пчел, которое может насчитывать до 50 тысяч особей, большинство, конечно же, трудоголики. По некоторым подсчетам, в весенне-летний период эти особи совершают около 7,5 млн подлетов к венчикам цветков, в общей сложности покрывая расстояние в 20 млн километров. За сезон в улье собирается около 30 килограммов пыльцы и 600 килограммов нектара. Читать дальше >>>