В от как первые переселенцы в Австралию описывали призывный крик самца этого животного: «Ночью весь эвкалиптовый лес внезапно наполнилcя странными, жуткими звуками. Они были похожи одновременно на могучий храп пьяницы, скрип несмазанных дверных петель и ворчливое хрюканье чем-то недовольной свиньи…» Вчерашним европейцам весьма долго пришлось искать источник озадачивающих ночных звуков. Ведь снизу коала практически незаметен неопытному наблюдателю. Это медлительное животное великолепно маскируется в кроне эвкалиптов и ведет ночной образ жизни.

Первое упоминание о коала относится к 1798 году, когда Джон Прайс совершил путешествие в Голубые горы, лежащие к западу от Сиднея. Он и сообщил, что в тамошних лесах водится странное животное, напоминающее южноамериканского ленивца. В названии зверька на языке аборигенов европейцам слышалось и «куллавайн», и «кулавонг», и «кола», и «куала». Но устоялось все-таки «коала», что в переводе означает «не пить». Это уникальное животное за всю жизнь может не выпить ни одного глотка воды! Разгадка проста: необходимую влагу коала получает из листьев эвкалипта.

Переселенцы не знали, к какому виду следует отнести необычного зверька. Его сравнивали с ленивцем, с обезьяной, с медведем. Даже предполагали, что он является неким «обезьяномедведем». И только в 1816-м коала все же обрел научное описание и латинское имя Phascolarctos cinereus и стал известен миру как «сумчатый медведь».

К медведям коала имеет примерно такое же отношение, как бумажный голубь к почтовому. Его ближайший «родственник» – австралийский вомбат. Хотя кое-какое сходство с мишкой имеется, и в принципе понятно, откуда оно взялось. В Австралии и на северных материках эволюция млекопитающих происходила параллельно. Некоторые австралийские сумчатые оказались похожи на своих плацентарных «кузенов» – развивались хоть и независимо, но в сходных условиях.

Предки сумчатых – коала, вомбатов, кенгуру, а также древесных поссумов и сумчатых летяг – были довольно крупными. Достаточно назвать сумчатого льва и гигантского вомбата-дипротодона размером с носорога, которые появились на Зеленом континенте десятки миллионов лет назад.

Значительную часть нынешней Австралии тогда покрывали древние эвкалиптовые леса. Коала занял нишу потребителя этой весьма специфической пищи. В листьях эвкалипта содержатся ядовитые вещества, в том числе синильная кислота, даже небольшое их количество способно убить овцу или корову. (В чем не раз с грустью убеждались первые переселенцы.)

Коала же чудесным образом приспособился к этой убийственной диете. Во-первых, его желудочно-кишечный тракт успешно нейтрализует токсины. Во-вторых, позволяет извлекать все ценное, что содержится в такой низкокалорийной пище, как эвкалиптовые листья. Помогает развитая слепая кишка, достигающая у взрослых животных 2 метров. Особые ферменты этого отдела кишечника эффективно переваривают клетчатку, а замедленный обмен веществ, свойственный зверькам, позволяет пище долго удерживаться в организме – до тех пор, пока от нее не будет получен максимум энергии.

И все же, несмотря на всю эволюционную приспособленность животного, эвкалиптовые листья дают ему не более 25% питательных веществ. Три четверти съеденного коала пережевывает без всякой пользы для себя. Чтобы быть активным на протяжении хотя бы 2–6 часов в сутки, приходится съедать от 500 г до 1 кг листьев. Немного? Но это приблизительно десятая часть собственного веса животного. Соотнесите это с собственным весом и вы поймете: жует коала усердно… И делает это ночью. В прохладное время суток организм теряет меньше драгоценной влаги и энергии.

К чему еще коала превосходно адаптировался – так это к жизни на деревьях. Грушевидное тело (стало быть, низкий центр тяжести), каждый палец (за исключением больших пальцев задних лап) снабжен мощным острым когтем, который глубоко вонзается в дерево. На передних лапах два пальца противостоят трем (как у человека большой палец противостоит четырем), это позволяет крепко обхватывать ветви. Густой мех защищает и от холода, и от жары, и от дождя. Мех – от светло-серого до почти коричневого – с белыми пятнами на груди, шее, ногах и ушах. Самцов можно отличить по «ароматной железе» на груди.Читать дальше >>>