Времена меняются. Когда-то диких зверей выставляли на обозрение людской толпе, запирая их в тесные клетки. Потом в зоопарках стали обустраивать просторные вольеры, чтобы приблизить животных к природным условиям. А новейшая форма зоологического сада, похоже, выглядит так: звери находятся в своей привычной среде, а вот человек, желающий понаблюдать за ними, забирается в железную клетку.

По крайней мере, именно на такие размышления наводит аттракцион, открытый в декабре прошлого года на южноафриканской ферме Кэнгоу. Ее гостям впервые в мире предлагают погрузиться в бассейн с крокодилами, устроившись в прочной металлической клетке.

Ферма Кэнгоу расположена в 3 км от города Оудсхурн в Малом Кару – полупустынном районе на юге ЮАР. В конце XIX века Оудсхурн славился на весь мир как крупнейший центр страусоводства. Тогда cтраусиные перья пользовались большим спросом: ими украшали свои шляпки модницы Европы и Америки. Сегодня на ферме Кэнгоу страусов не разводят. Зато в питомнике обитают около 50 видов других животных, находящихся под угрозой исчезновения. Особенно много здесь гепардов. Управляющий фермой Эндрю Эриксен старается сочетать заботу о сохранении редких видов с выгодами туристического бизнеса. Поэтому на ферме устроили Долину древности, где, по мысли организаторов, посетители Кэнгоу могут совершать путешествия во времени на сотни тысяч лет назад.

В Долине расселили животных, завезенных из разных уголков планеты. Создали Лемурий – остров кошачьих лемуров, доставленных с Мадагаcкара. Рядом с ними поселили розовых фламинго. Соорудили отдельные павильоны для карликовых бегемотов. По соседству разместили пятнистошеих выдр, а возле них – африканских марабу.

В Долине живут и нильские крокодилы – единственный вид собственно крокодиловых, обитающий на территории Африки. Крокодилов много лет нещадно уничтожали браконьеры, охотясь за их кожей. В итоге из 22 ныне живущих на Земле видов 17 оказались под угрозой. Чтобы спасти пресмыкающихся от окончательного истребления, были созданы специальные фермы, где разводили крокодилов в коммерческих целях, стараясь удовлетворить потребность в их коже и мясе.

Кэнгоу была образована в 1977 году с теми же целями. Это была первая в Южной Африке крокодиловая ферма. В 1986-м ее купили Эндрю и Глен Эриксены. Решив плотнее заняться природоохранной деятельностью, они завезли в Кэнгоу сперва гепардов, а потом и других кошачьих, в частности белых бенгальских тигров.

Теперь в Кэнгоу крокодилов для коммерческих нужд не разводят. Рептилии живут здесь, так сказать, с благородной, просветительской целью. Чтобы зрители могли своими глазами понаблюдать крокодилов в их родной водной стихии, Эндрю Эриксен придумал аттракцион с клеткой.

К пугающим рептилиям может занырнуть любой посетитель, достигший 12 лет. Глубина бассейна – всего два метра, так что акваланг не потребуется. Смельчаку выдают только маску и дыхательную трубку. Клетку перемещают в воде при помощи гидравлического устройства, стараясь поменьше тревожить хищников. Экскурсия длится около десяти минут, и за это время можно подробно рассмотреть всех обитателей бассейна, самые большие из которых – Ганнибал, Мамаша Бейкер и Милашка Сью – достигают в длину 4 метров. Храбрецы могут самостоятельно произвести в воде видеосъемку или, по крайней мере, получить от фермы на память групповые фотографии с плотоядными рептилиями.

Подобные клетки ученые давно применяют при исследовании белых акул (см. GEO ?6/2005). Но если эти хищницы океана чаще всего игнорируют человека, то крокодилы рассматривают его как добычу, что делает погружение особенно пикантным. После экскурсии посетители обычно приходят в себя в «Черепашьем ресторане» при ферме, где им предлагают отведать шашлыки из крокодильего мяса. Его привозят из хозяйств, еще продолжающих разводить рептилий на убой. А своих крокодилов в Кэнгоу берегут. geo_icon