Благостная тишина повисла над поляной у реки в джунглях Габона. Зеленая тропическая идиллия. Однако группе французских исследователей не до красот природы – они работают, соблюдая повышенные меры безопасности. Прежде чем приступить к вскрытию трупика крылана – летучей собаки – все переодеваются в защитные костюмы. Они сделаны из прочного синтетичес­кого материала, в маску предусмотрена автономная подача кислорода. Такая осторожность оправданна: животное могло быть носителем смертоносной болезни – лихорадки Эболы.

Эта болезнь относительно «новая», во всяком случае, мир не так давно узнал о ней. Впервые о вирусе заговорили в 1976-м, когда из Южного Судана и Заира пришли известия о невиданной эпидемии, прокатившейся по деревням в бассейне реки Эбола. Ее жертвами тогда стали сотни местных жителей. Мучения умирающих ­шокировали.

Первый симптом лихорадки Эболы – сильный жар. Вскоре из глаз, носа и ушей начинает сочиться кровь, на коже появляется сыпь, открывается рвота. Всего за несколько дней внут­ренние органы разрушаются, и человек бьется в конвульсиях, прежде чем смерть избавляет его от страданий. Темой «африканской чумы» заинтересовались даже голливудские продюсеры, и в 1995 году Дастин Хофман остановил вспышку Эболы в триллере «Эпидемия». В жизни, разумеется, все намного сложнее.

С 1976 года эпидемия вспыхивала несколько раз. по данным на конец 2004 года, вирусом Эболы в общей сложности было инфицировано 1848 человек – из них выжили только 560. Ученые уже разработали вакцину, но до серийного производства дело так и не дошло. Пока вспышки эпидемии были довольно редки, да и Африку фармацевтические концерны не склонны рассматривать как перспективный рынок.

Пять лет назад смертоносная эпидемия снова обрушилась на Центральную Африку. Тогда в пограничной области между Габоном и Республикой Конго погибло более пяти тысяч равнинных горилл, что составило четверть общего количества представителей этого вида. В одном только заповеднике Лосси на северо-востоке Конго вирус Эболы убил 221 из 238 зарегистрированных особей человекообразных приматов. Теперь эти древние обитатели африканских лесов на грани вымирания.

Долгое время специалисты сом­невались, есть ли связь между гибелью горилл и вирусом Эболы. Но испанские эпидемиологи во главе с Магдаленой Бермехо сумели идентифицировать вирус, взяв генетические пробы у мертвых обезьян.

Исследовательница считает, что обезьяны заражались друг от друга. Как бы странно ни звучало, но для вирусологов это удачное стечение обстоятельств, ведь целенаправленная вакцинация могла бы прервать цепочку инфицирования. В лабораториях Европы и США полным ходом идет расшифровка генной последовательности вирусов Эболы и их идентификации. Нужно спешить – эпидемия угрожает и людям.

В африканской глубинке «лесное мясо» – в том числе мясо обезьян и летучих мышей – считают деликатесом. Именно оно могло стать источником заражения жителей Центральной Африки. В один из регионов, обследованных группой Магдалены Бермехо, вирус Эболы в 2003 году приходил дважды. Заболели 178 человек, только 21 выжил. Испанцы точно установили, что никто из заболевших не употреблял в пищу обезьяньего мяса. Значит, люди зарази­лись от каких-то других животных.

Под подозрение ученых попали крыланы. По мнению Эрика Лероя из французского Института эволюционных исследований (IRD), именно они являются основными носителями вируса Эболы.

Несколько лет назад французские вирусологи отправились в рискованную экспедицию в тропические леса Габона, когда в стране свирепствовала эпидемия Эболы. Расставляя в зарослях сети, исследователи поймали 679 летучих мышей и крыланов. Вскрытия показали: в крови трех видов крыланов имелись антитела против вируса, но сами животные не болели. Это интересный факт: вирус нередко оставляет в живых первого носителя – собственную питательную среду…Читать дальше >>>