Наша Галактика – гигантское семейство, в котором живут сотни миллиардов очень разных звезд. Некоторые настолько тусклы, что заметить их можно, только приблизившись вплотную. Другие светят в миллион раз ярче Солнца. Блеск любой звезды на протяжении ее жизни постоянно колеблется. Правда, чаще всего эту переменность можно зафиксировать только с помощью специальных приборов. Но примерно раз в 100 лет в нашей Галактике появляется светило, блеск которого превосходит блеск всех остальных сотен миллиардов звезд вместе взятых. На глазах у изумленных наблюдателей яркость звезды за несколько дней вырастает в миллионы раз!

Если не знать, что на этом месте раньше уже что-то было, можно подумать, что звезда появилась из ниоткуда, как будто бы мы стали свидетелями ее рождения. А узнать это до появления телескопов и начала систематических наблюдений было невозможно, поэтому за такими вспыхивающими объектами издавна закрепилось название Новых звезд. И никого до поры до времени не беспокоил тот факт, что «новорожденная» звезда, вместо того чтобы занять постоянное место на небосклоне, через несколько месяцев гасла. Навсегда.

С развитием телескопических наблюдений выяснилось, что среди Новых нет даже приблизительного равенства: одни оказываются существенно «новее» других. В 1919 году шведский астроном Кнут Лундмарк обратил внимание на то, что среди Новых звезд, открытых к тому времени в Туманности Андромеды, резко выделяется звезда, замеченная 31 августа 1885 года немецким астрономом Гартвигом. По яркости она обогнала другие Новые из того же объекта в десятки тысяч раз и почти стала видимой невооруженным глазом, сравнявшись с самой Туманностью Андромеды. Лундмарк был, вероятно, первым, кто заподозрил, что среди Новых звезд изредка встречаются особенно мощные экземпляры, однако степень их необычности он представить не мог, поскольку не знал расстояния до Туманности Андромеды.

Несколько лет спустя американский ученый Эдвин Хаббл совершил одно из важнейших открытий XX века. Он доказал, что Туманность Андромеды представляет собой гигантскую звездную систему, подобную нашей Галактике, и отстоит от нас, как мы теперь знаем, на 2 млн световых лет. Это открытие окончательно перевело звезду Гартвига в другую «весовую категорию». Она не просто стала ярче, она соперничала в блеске со звездной системой, состоящей из сотен миллиардов светил… Ученые наконец-то начали постигать истинную мощь этих вспышек. В 1934 году астрономы Вальтер Бааде и Фриц Цвикки предложили называть особенно яркие вспышки Новых звезд Сверхновыми.

Но со временем выяснилось, что Сверхновые – это не просто очень яркие Новые. Это совершенно другое физическое явление.

 

Хорошо забытое старое

Наблюдения Сверхновых начались в глубокой древности, поскольку в те времена любому беспорядку на небе придавали особое значение. Легенда гласит, что именно появление Новой или Сверх­но­вой звезды сподвигло древнегреческого астронома Гип­пар­ха на создание первого в истории человечест­ва звездного каталога: заметив «рождение» светила, ученый решил, что звезды, как и люди, нуждаются в переписи.

Всего за писаную историю человечества Сверхновые, видимые невооруженным глазом, вспыхивали на земном небосводе около десятка раз. К сожалению, люди в прежние времена не были столь искушены в астрономии, и потому в старых летописях описания Сверхновых зачастую мало отличаются от описаний комет и планет.

Самой знаменитой из исторических вспышек является, конечно же, Сверхновая 1054 года. Она подробно описана в китайских летописях как «звезда-гостья», появившаяся в созвездии Тельца, обогнавшая по яркости Венеру и на протяжении примерно трех недель различимая даже днем. Лишь через полтора года после вспышки звезда пропала из вида. Описания или изображения звезды-гостьи можно найти в корейских и япон­ских хрониках, у индейцев майя и даже в наскальных рисунках североамериканских индейцев. На этом фоне остается загадкой полное отсутствие внятных упоминаний Сверхновой 1054 года в европейских хрониках. Почему от внимания европейских наблюдателей ускользнуло событие, так поразившее другие цивилизации? Впрочем, некоторые историки полагают, что под описание Сверхновой попадают небесные знамения, сопровождавшие в апреле 1054 года кончину папы Льва IX.Читать дальше >>>