Согласно легенде шелковую ткань изобрела Лэй-цзу, жена мифологического Желтого Императора Китая (XXVI век до н. э.). Увидав как-то кокон шелковичного червя, она из любопытства принялась его распутывать и получила длинную тончайшую нить...

История шелководства уходит корнями в легендарные времена. Это подтверждает и археология. При раскопках в разных районах Китая коконы тутового шелкопряда были обнаружены в культурных слоях, относящихся к III тысячелетию до н. э. Видимо, сначала люди просто собирали коконы дикого шелкопряда, а потом начали целенаправленно его выращивать. Достоверно известно, что к V веку до н. э. тутовых червей разводили в шести провинциях Поднебесной, а основным центром шелководства был Ханчжоу. Весной императрица открывала сезон шелководчес­ких работ, они длились шесть месяцев и считались по преимуществу женскими.

Поначалу редчайшую ткань носили только члены императорской фамилии. Во дворцовых покоях император, его жена и наследник облачались в белую шелковую одежду, а во время торжест­венных выходов – в желтую. Но по мере расширения производства ходить в шелке начали придворные, потом и люди простого звания. Мало того, этот материал стали использовать для изготовления лески, тетивы, струн музыкальных инструментов и бумаги. В эпоху династии Хань (III век до н. э. – III век) шелк стал в Китае всеобщим эквивалентом: им платили подати крестьяне, а государство расплачивалось с чиновниками. Ткань сделалась настолько обычной, что элемент со значением «шелк» вошел в комбинацию 230 иероглифов мандаринского диалекта китайского языка.

Свой шелк ткали в античном Средиземноморье. В IV веке до н. э. Аристотель в «Истории животных» сообщал о производстве тканей из нити шелковичных червей на острове Кос. Но качество нити, вырабатываемой местными видами дикого шелкопряда, было невысоким.

Во II веке до н. э. между Китаем и Европой был налажен Великий шелковый путь, просуществовавший около полутора тысяч лет. Пятидесятикилометровые верблюжьи караваны доставляли с Востока на Запад множество диковинных товаров, однако именно китайский шелк дал название самой знаменитой торговой дороге древности.

В начале новой эры мода на шелк из Поднебесной захлестнула Римскую империю. Килограмм драгоценной ткани в Риме приравнивали к килограмму золота. Позже это пристрастие перешло к варварам: в 408 году готы Алариха, осадившие столицу Римской империи, потребовали в качестве выкупа 4000 шелковых одеяний.

Германские племена называли гладкий материал «годовабль», и это слово было заимствовано в древнеславянский язык. А вот происхождение славянского «шелк» довольно загадочно: дело в том, что вдоль всего Великого пути этот материал именовался «сэрк», «серик», и никто не знает, откуда в балто-славянских названиях взялось «л» (английское silk и родственные ему слова – это заимствования из славянского).

Секрет изготовления шелка охранялся как величайшая государственная тайна Китая, ее разглашение каралось смертью. Но масштабное производство ткани невозможно было скрывать бесконечно. Примерно в 200 году до н. э. производить шелка начинают в Корее, около 300 года – в Индии и Японии. Однако более отдаленные страны по-прежнему не ведали о разведении тутового шелкопряда. Даже в 70 году римский ученый Плиний Старший  писал: «Шелк добывали, снимая при помощи воды пушок с листьев». Это ли не триумф дезинформации!

Тайна китайцев была раскрыта лишь в 552 году, когда к византийскому императору Юстиниану явился христианский монах, побывавший в Поднебесной. Он рассказал, что шелковую нить производят особые черви. Довезти их живыми через всю Азию нельзя и мечтать, но можно доставить на Запад их яйца. Император Юстиниан финансировал экспедицию. Монахам удалось похитить яйца шелковичного червя, спрятав их в полой бамбуковой трости.

Вероятно, это древнейший из известных нам примеров промышленного шпионажа. В Византии яйца поместили в теплый навоз и вывели новых червей, которых выкормили тутовыми листьями. Так греки научились изготавливать собственный шелк. Секрет тщательно охранялся, производили шелк только в особых казенных мастерских. В Западную Европу эта индустрия проникла поздно, в ХIII веке, когда из Константинополя в Италию вывезли множество греческих мастеров.

Качество китайского шелка еще долго оставалось несравненным. Шелкопряд Bombyx mori, который производит нить более тонкую и круглую, чем все другие виды этой гусеницы, чувствует себя комфортно только в Поднебесной. Но настойчивость берет свое, и в ХVI веке в искусстве шелкоткачества Китай все же уступил пальму первенства Франции.

Постепенный закат великой китайской цивилизации ни в чем не проявлялся столь наглядно, как в упадке шелковой индус­трии: в ХIХ веке на первое место по экспорту шелка-сырца вышла Япония. Но Китай все же возвратил себе лидерство. Сейчас на его долю приходится более половины мирового объема выращивания шелкопряда.  geo_icon