Зимой 2006–2007 годов большинство профессиональных астрономов и астрономов-любителей России смотрели на небо в бессильном отчаянии. Многонедельная, если не сказать многомесячная облачная пелена лишила их возможности наблюдать замечательное природное явление – земные небеса почтила своим присутствием яркая комета, названная по имени первооткрывателя кометой Макнота.

Астроном Роберт Макнот из австралийской обсерватории Сайдинг-Спринг открыл ее 7 августа 2006 года. В то время она была крайне тускла. В сущности, Макнот заметил ее лишь потому, что проводил обзорные наблюдения, искал малые тела Солнечной системы, которые способны сближаться с Землей и представляют потенциальную опасность. По заведенному порядку он отправил все данные в Центр малых планет Международного астрономического союза, где была вычислена орбита кометы.

Траектория оказалась многообещающей: комете предстояло пройти всего в 26 млн км от Солнца – внутри орбиты Меркурия. Это означало, что она будет довольно яркой (из-за близости к Солнцу), хотя и очень трудной для наблюдений (по той же причине). К концу декабря комета Макнота проступила на фоне закатного неба, а к середине января по яркости обогнала Венеру и была видна даже днем! Увы, большинство жителей России из-за зимней облачной оттепели так и не увидели ярчайшей кометы за последние 40 лет. Лишь в конце января небо начало проясняться, но комета к этому времени уже опустилась под горизонт, ушла к жителям Южного полушария…

Косматые звезды

Впрочем, особенно жаловаться не приходится. Кометы посещают земное небо регулярно и, как правило, задерживаются гораздо дольше, чем комета Макнота. Крупные «звезды с хвостами» настолько разительно отличаются от обычных «точечных» звезд и планет, что человек издревле вкладывал в их появление особый смысл. И, как это часто бывает с непонятными явлениями, смысл недобрый. Само название «комета» происходит от греческого «кома» – волосы, но кроме волос в кометах людям мерещились мечи, кровь…

Справедливости ради отметим, что космичес-кие странницы не всегда вызывали отрицательные ассоциации. Самый известный положительный образ – Вифлеемская звезда. Именно в виде кометы изобразил ее итальянский художник Джотто на знаменитой фреске «Поклонение волхвов» капеллы дель Арена в Падуе. Стилизованное изображение кометы часто можно видеть на рождественских открытках. А известная строка из «Евгения Онегина»: «Вина кометы брызнул ток» – посвящена шампанскому из винограда урожая 1811 года. Считалось, будто своими особыми качествами вино этого года обязано комете, появившейся в тот год на небосводе.

И все же конец суеверным страхам положил XVIII век. Еще Ньютон предположил, что кометы – равноправные жители Солнечной системы и потому, подобно планетам, движутся вокруг Солнца. Правда, в отличие от почти круговых планетных орбит, орбиты комет сильно вытянуты. В 1705 году соратник Ньютона Эдмунд Галлей вычислил траектории 24 комет, наблюдавшихся с 1337 года по конец XVII века, и заметил, что орбиты комет 1531-го, 1607-го и 1682 годов похожи друг на друга. Он заподозрил, что во всех трех случаях это была одна и та же комета и предсказал, что она опять появится в 1758 году. Гипотеза блестяще подтвердилась – на Рождество 1758-го комету заметил Георг Палич, любитель астрономии из Саксонии. Так было положено начало научному изучению комет.

Косматые странницы в то время начали привлекать пристальное внимание ученых. А распространение телескопов превратило их поиски в своеобразный спорт. Французский астроном Шарль Мессье в конце XVIII века составил даже специальный каталог «не-комет» – туманных объектов, постоянно присутствующих на небе (и потому не являющихся кометами). В него вошли, как мы теперь знаем, газовые туманности, звездные скопления, галактики… Целые миры были свалены в одну кучу ради единственной цели – чтобы не путались под ногами во время охоты за кометами!Читать дальше >>>