Мировую известность британскому ученому Стивену Хокингу принесли исследования в области физики черных дыр и научно-популярные книги, ставшие бестселлерами. (Биография Хокинга в номере GEO ? 1 / 2006) Он последовательный сторонник освоения людьми космического пространства. Настолько последовательный, что собирается в ближайшем будущем совершить космический полет.

 

Чтобы убедить мир в серьезности своих намерений и проверить свою готовность к старту, 26 апреля этого года Стивен Хокинг совершил полет на специально оборудованном самолете «Боинг-727» компании Zero Gravity. Эта компания предоставляет желающим возможность испытать состояние невесомости, не особенно удаляясь от Земли. Самолет поднимается в воздух и за полтора часа полета 10–15 раз входит в крутое пике. Состояние, в котором пребывают при этом пассажиры, если и не является стопроцентной невесомостью, то очень мало от нее отличается.

 

Обычным клиентам билет в невесомость обходится чуть менее 4 тыс. долларов, но Хокинг летал бесплатно. «Для нас большая честь увидеть Стивена Хокинга на борту своего самолета», – говорит один из основателей Zero Gravity Питер Диамандис.

 

Организовать полет Хокинга было, безусловно, сложнее, чем полет обычного человека. Ученый не в состоянии передвигаться самостоятельно, и необходимо было в конце пике успеть его «поймать» и пристегнуть к специальным креплениям в полу самолета. Делать это нужно было очень быстро – ведь «падение» самолета продолжается всего около 25 секунд. Участники полета даже совершили «тренировочный заезд», в котором роль Хокинга исполнил восьмиклассник одной из флоридских школ, по комплекции схожий с ученым. А самого ученого в полете сопровождала бригада медиков, готовая в случае чего вмешаться.

 

Опасения оказались напрасными. Хокингу оказалось по силам совершить 8 пике, и он остался в совершеннейшем восторге от невесомости. «Я всем советую сделать то же самое!» – говорит 65-летний ученый. Теперь Хокинг готов к следующему этапу своей космической одиссеи.

 

«Многие спрашивают меня, зачем я это делаю. Тому есть много причин, – объясняет Хокинг. – Прежде всего, я полагаю, что жизни на Земле угрожает все возрастающая опасность полного уничтожения в результате глобального потепления, ядерной войны, генетически сконструированного вируса или еще чего-нибудь. Если человечество не выйдет в космос, у него нет будущего. Поэтому я считаю своим долгом пробуждать у общества интерес к космическим путешествиям».

 

Конечно, речь идет не о полноценном путешествии за пределы земной атмосферы. Во-первых, туристический полет на Международную космическую станцию – это дорогостоящее мероприятие. Во-вторых, он требует выносливости и специальной тренировки, которая не ограничивается опытом пребывания в невесомости. Но у космического туризма вот-вот появится существенно более дешевый вариант. Его намерена предложить клиентам компания Virgin Galactic, создавшая и испытавшая первый в мире частный пилотируемый космический аппарат Space Ship 1. После серии полетов в 2004 году он занял место в вашингтонском Смитсоновском музее рядом с самолетом великого летчика Чарлза Линдберга, а компания теперь разрабатывает уже не опытную, а коммерческую версию – ракетоплан Space Ship 2.

 

Полеты, задуманные Virgin Galactic, суборбитальные. На «настоящую» околоземную орбиту аппарат с шестью пассажирами выходить не будет. Он даже не сможет самостоятельно оторваться от Земли – на высоту 15 км его поднимет самолет. Там Space Ship 2 отстыкуется от «материнского корабля» и уже с помощью собственных ракетных двигателей за 90 секунд наберет высоту 110-120 км.

 

Поскольку выход на орбиту не предусмотрен, подъем сразу же сменится спуском. Затормозившись в стратосфере, ракетоплан расправит крылья и в режиме свободного планирования вернется на базовый аэропорт. Полет займет около двух с половиной часов. Всего предполагается создать не менее пяти ракетопланов Space Ship 2. Сначала запуски будут производиться раз в неделю, но со временем владельцы Virgin Galactic рассчитывают довести число стартов до одного-двух в день. Создатели Space Ship 2 надеются отправить ракетоплан в первый полет в 2008 году, а путешествие Хокинга намечено на 2009 год. geo_icon