Колышущиеся под водой «заросли» морских угрей настолько завораживают, что многие курорты, в пределах которых находятся колонии этих рыб, обязательно включают их посещение в маршруты подводных путешествий. В отличие от пресноводных угрей, неутомимо странствующих из пресных водоемов в Саргассово море, морской угорь (Conger) и родственные ему мурены – чаще всего затворники. Они скрываются в расщелинах между скалами или в песчаных норах. Поэтому их иногда называют «песчаными угрями», хотя это и не совсем верно по ихтиологической классификации.

Вертикальные норки в грунте они вырывают сами. Если рыбе ничего не грозит, то в убежище скрыта только задняя треть ее туловища. А при малейшей опасности она забивается туда целиком.

«Вылупляются» угри из икринок в виде крохотных стеклянно-прозрачных существ, так называемых лептоцефалов. Они до того не похожи на взрослых особей, что прежде ученые считали их отдельной разновидностью рыб. Большинство угрей – активные и прожорливые хищники, которые питаются мелкой и средней рыбой. Иного рациона придерживаются песчаные жители. Им, избравшим малоподвижный образ жизни, приходится довольствоваться моллюсками, мелкими рачками и планктоном, который приносит течение. Зубы у морского угря мелкие, но челюсти сильные. И оказавшись, например, в рыбачьей лодке, он может больно цапнуть.

Впрочем, в естественной среде обитания морские угри не агрессивны, а скорее бдительны и осторожны. «Мы замечаем, что из песка торчат извивающиеся нитеобразные тела угрей, – пишет в книге «Жизнь и смерть кораллов» французский исследователь Жак-Ив Кусто. – Но как только к ним приближается пловец, они прячутся в песок. Предлагаю установить направленные горизонтально камеры прямо на дно и всем пловцам подняться на поверхность. Спустя довольно продолжительное время угри вылезают из норок и принимают обычную позу. Похожие на вопросительные знаки, всегда повернутые в сторону течения, они колеблются из стороны в сторону, ловя частицы пищи. Заметив на экране телевизора их появление, мы нажимаем на выключатель, и камеры начинают работать, запечатлевая сцену. Очевидно, это единственный способ съемки угрей».

С трудностями, описанными у Кусто, сталкивался каждый, кто пытался заснять этих пугливых рыб. Поэтому их «портреты» можно пересчитать по пальцам. Но это лишь подстегивало амбиции 30-летнего француза Лорана Баллеста, автора снимка, помещенного на предыдущем развороте. Еще юношей он увидел фотографию морских угрей, сделанную знаменитым мастером подводной съемки Дэвидом Дубиле. Американец запечатлел рыб с приличного расстояния, так что их нелегко рассмотреть во всех подробностях. И все же, как вспоминает Лоран, именно эта фотография была среди тех, что пробудили в нем живой интерес к изучению подводного мира.

Позже, став фотографом, Баллеста загорелся идеей представить зрителю этих причудливых созданий во всем их изяществе – так, чтобы можно было хорошо рассмотреть глаза, чешую рыб, тонкие спинные плавники, силуэты их сородичей, маячащие на горизонте, а также морскую растительность – место их обитания – и окружающий подводный ландшафт. Но угри не подпускают человека вплотную. Вновь процитируем Кусто: «Чтобы оживить кадр, посылаю в воду аквалангиста, который плывет к камерам. Но когда он уже метрах в пяти-шести, животные одно за другим прячутся в песке. Еще минуту назад дно было покрыто словно ковром, и вот внезапным, удивительным образом ковер исчез». По собственному признанию Лорана Баллеста, задумывая съемку, он не представлял всей трудности этой задачи, но был слишком упрям, чтобы отказаться от своего решения.

Местом исполнения своего плана он выбрал Национальный морской парк Акаба в Иордании. Фотограф сам разработал и подключил к камере, установленной на дне Акабского залива, систему дистанционного управления, чтобы щелкать затвором с расстояния 15 м. Теперь нужно было дождаться, когда угри, оправившись от испуга, покажутся из своих убежищ. Ведь проголодаются же они когда-нибудь... В результате фотографу пришлось провести в засаде трое суток кряду. Зато полюбуйтесь, что получилось! geo_icon