Первые легенды об этих летающих игрушках относятся примерно к 200 году до н. э. По одним сведениям, осажденный в своей столице китайский император Лю Бан запускал их над лагерем мятежников. Якобы, невидимые ночью, снабженные свистульками змеи, издавали страшные звуки, деморализуя солдат противника. По другой версии, это полководец Хань Синь, пытаясь вызволить императора, запустил змея из своего лагеря и по длине веревки определил точное расстояние до стены осажденной столицы, благодаря чему сумел устроить подкоп.

Однако в Юго-Восточной Азии и Новой Зеландии умеющее парить в воздухе устройство, видимо, придумали независимо от Китая. Его сооружали из пальмовых листьев и использовали в рыбной ловле, подвешивая к парящей над водой нити крючки. Кроме того, он применялся крестьянами в качестве огородного пугала.

Не забудем и о религиозном значении: в большинстве культур Дальнего Востока уходящая в небо нить служила символом связи с богами воздуха и душами предков. В Таиланде она призвана была отгонять муссонные дожди. В VII веке воздушный змей долетел до Японии, где ему стали придавать форму журавля, рыбы, черепахи. В Индии популярность приобрели сражения змеев, они и сейчас во время праздника Макар Санкранти собирают огромные толпы зрителей. А в языке хинди имеется более сотни слов для обозначения различных видов воздушных змеев.

Рассказы о том, как эти устройства поднимали в воздух «шутихи», строительные материалы и даже людей, весьма многочисленны. Например, самурай Тамемото был вместе с сыном сослан на остров Хатидзё. Этот японский Дедал соорудил гигантский воздушный змей, на котором его сын сумел улететь с острова.

Сюжет, видимо, сказочный, однако исторически засвидетельствованы змеи «Ван-Ван» с размахом крыльев 24 м и длиной хвоста 146 м. Такая махина весом под 3 тонны легко могла поднять в воздух человека.

 

В Европе, разумеется, тоже имели представление о подъемной силе ветра. Наверняка у греческих моряков не раз срывало парус, и он трепыхался в воздухе, а у римских простофиль порывом сносило шляпу, и она взмывала на тесемках. Какой-то особенной изобретательности для создания воздушного змея не требуется. И все-таки факт остается фактом: единственное, до чего додумался Запад, это «дракон» (греческое слово, обозначавшее змею).

Так примерно с 100 года именовали римское кавалерийское знамя в форме современного сачка для бабочек, только подлиннее. «Дракон» надувался от ветра (указывая лучникам его направление), извивался и пугал неприятеля свистом. Но короткое древко – это не уходящая ввысь нить. По сравнению с восточными шедеврами идею «дракона» следует считать весьма приземленной.

С парящим змеем земляков познакомил вернувшийся из Китая в 1295 году неугомонный Марко Поло. Игрушка понравилась, но популярной не стала. Первый (незаконченный) европейский рисунок змея типа «тайская кобра» датируется 1326 годом. В 1405 году появляется соответствующее описание в трактате по военной технологии. А на картинке 1618 года, изображающей жизнь голландского Миддельбурга, мы видим мальчишек, запускающих змеев знакомой нам и сегодня ромбовидной формы.

В Европе этот предмет не приобрел ни мистического, ни религиозного значения. Зато приобрел научное. В 1749 году шотландский метеоролог Александр Вильсон поднял на высоту 3000 футов градусник. Тремя годами позже Бенджамен Франклин в Филадельфии поставил знаменитый эксперимент с электричеством: во время грозы он запустил змея с прикрепленным к нему куском проволоки. От дождя все сразу же намокло. Результат: металлический ключ в руках Франклина заискрил. В 1826 году Джордж Покок запатентовал тележку, приводимую в движение воздушным змеем: она развивала скорость до 30 км/ч, и Покок пугал крестьян, разъезжая по окрестностям Бристоля на повозке без лошадей. В 1847 году, когда протягивали переправу над Ниагарским водопадом, первую веревку с берега на берег (250 м) перебросили с помощью воздушного змея.

Возникало много других идей: например, использовать змеев для спасения людей с тонущего корабля. В 1893 году Лоренс Харгрейв создал змея в виде коробки без дна. Это было первое принципиальное усовершенствование конструкции с древнейших времен, но вскоре началась эра аэропланов и о змеях забыли. Хотя во время обеих мировых войн их использовали – на подводных лодках для улучшения обзора и в спасательных наборах летчиков для поднятия антенны радиоприемника.

Новая жизнь воздушного змея началась в 1950-х годах, когда Фрэнсис Рогалло изобрел конструкцию без перекладин – распростертой в воздухе ее держал ветер. Это был параплан, стирающий грань между парашютом, дельтапланом и воздушным змеем. geo_icon