Те, кому хоть раз посчастливилось воочию наблюдать гигантского морского дьявола, парящего, словно загадочная птица, в глубине океана, утверждают, что забыть это зрелище невозможно. Плавные, зачаровывающие движения плавников похожи на взмахи крыльев, недаром некоторые виды скатов названы орляками и бабочками. Это тем более удивительно, что скаты – ближайшие родственники акул, хотя на первый взгляд ничуть не напоминают своих собратьев.

Грубо говоря, скат – не что иное, как «раскатанная» в тонкий блин акула. И наоборот: акула – это принявший форму торпеды скат. И те и другие относятся к классу хрящевых рыб. В отличие от большинства акул, скаты освоили придонный ареал обитания – этим и объясняются особенности их анатомического строения. Впоследствии лишь некоторые из них (например, морские дьяволы и орляки) «оторвались от земли». Остальные остались «на дне» и ведут сравнительно малоподвижный образ жизни.

Многие из ныне живущих семейств скатов сформировались еще 150 млн. лет назад и с тех пор мало изменились. Тем не менее древние акулообразные прекрасно себя чувствуют и легко уживаются с более «современными» костистыми рыбами. А еще скаты и акулы болеют гораздо реже, чем костистые рыбы. Их феноменальный иммунитет давно интересует ученых.

Недаром каждый год появляются все новые лекарства на основе акульего сырья, каждое из которых представляют как очередную панацею. Это, конечно, уловки рекламщиков, но нет дыма без огня: ученые надеются когда-нибудь разобраться в том, как действуют защитные механизмы скатов и акул, за миллионы лет спокойно переживших не один мировой катаклизм.

Скаты – преимущественно морские рыбы. Большинство предпочитает тропические воды, но многие виды обитают и в полярных морях, а некоторые даже проникли в пресноводные реки, что лишний раз говорит об эволюционной гибкости, а также отличной приспосабливаемости этих рыб. И морские, и речные скаты бывают разных размеров: от карликовых в несколько десятков сантиметров в поперечнике до огромных мант, прозванных морскими дьяволами, – они достигают 7–8 м в ширину и весят до 2,5 тонн! Обычно скаты живут у самого берега, но известны виды, обитающие на глубине 2500–2700 м.

Глаза у всех без исключения скатов расположены на спинной, а рот и жабры – на брюшной стороне уплощенного тела. В отличие от костистых рыб, у скатов оплодотворение происходит внутри тела самки, причем некоторые из них даже «кормят» развивающихся эмбрионов: выросты на стенках матки выделяют питательную жидкость, напоминающую молоко. Одни виды скатов живородящие, другие откладывают на дно яйца – не круглые, а плоские, как и сами маленькие скаты, которые из них вылупляются. Плодовитость скатов невелика, эти рыбы делают ставку не на количество, а на качество – их потомство появляется на свет весьма и весьма подготовленным к самостоятельному существованию.

У скатов нет костей, но их хрящевой скелет часто обызвествлен и по прочности ничем не уступает костному. Кожа покрыта плакоидной чешуей. Каждая чешуйка представляет собой пластинку, на которой поднимается кожный зуб, покрытый слоем эмали и оканчивающийся одним или несколькими остриями. Между прочим, наши зубы, как и зубы всех позвоночных животных, являются производными этой плакоидной чешуи.

Благодаря кожным зубам шкура у ската настолько «шершавая», что ее даже применяют как наждачную бумагу. Доспехи из жестких шкур скатов носили самураи в средневековой Японии.

Теперь кожу «шершавых» рыб научились размягчать: из нее делают обувь, сумочки, ремни, портмоне и другие аксессуары. Пара ботинок из ската стоит не меньше 800 долларов. К счастью, спрос на подобные вещи невысок, и жертвами этого бизнеса становится не так уж много рыб.

Вообще, кроме человека, у скатов почти нет врагов в океане – на них лишь изредка нападают большие акулы и касатки. А вот люди добывают их ради вкусного мяса и жирной печени.

Ни у одного из этих близких родственников акул нет острых, похожих на лезвие зубов. В меню скатов входят некрупные животные – планктон, моллюски, мелкие рыбешки. Тем не менее, некоторые виды скатов могут быть смертельно опасными для человека. К ним в первую очередь относятся хвостоколы.Читать дальше >>>