В Великобритании не так уж много пещер. И они не принадлежат к числу самых длинных или самых глубоких в мире. Наиболее протяженная, Из-Джилл, занимает лишь двадцать пятое место в мировом рейтинге: ее длина составляет 70,5 км. Тем большее воодушевление, вероятно, испытывают британские исследователи, когда им удается установить хотя бы местный, национальный рекорд.

Глубочайшую пещеру страны спелеологи под руководством Дейва Никсона обнаружили в 1999 году. Она находится в графстве Дербишир (Центральная Англия) и получила название Титан. Это вертикальная карстовая полость глубиной 141,5 м с водопадом внут-ри, которая образовалась более миллиона лет назад эрозионным способом: потоки воды промыли туннель в известняковой породе.

Эта история началась в 1992 году, когда один из коллег-спелеологов рассказал Дейву Никсону о записи, обнаруженной в библиотеке Кембриджского университета. Запись была сделана студентом Кембриджа Джеймсом Пламтри в 1793 году и сообщала о существовании пещеры, якобы выходящей за пределы известной подземной системы Левиафан, которая расположена возле города Каслтон. Сейчас эту территорию занимает Национальный парк Пик-Дистрикт площадью 1,5 тыс. кв. км (кстати, это первый в Британии национальный парк – с 1951 года). В парке к настоящему времени уже открыто множество подземных залов, и их теперь охотно посещают туристы. Однако Джеймс Пламтри описывал часть подземных пространств, которая дотоле была неизвестна спелеологам.

Дейв Никсон предположил, что вход в таинственную пещеру завален. Семь лет ушло на то, чтобы разгрести нагромождения валунов и пройти до дна полости. К началу 1999-го они наконец достигли заветной цели. «Прекрасно помню тот момент, – рассказывал руководитель экспедиции. – Это был Новый год, и мы стали звонить по всем знакомым, чтобы сообщить: мы первые прошли пещеру до конца». Но нужно было еще определить ее глубину. Шесть месяцев спелеологи пробивали новый проход к поверхности. Выбравшись наружу, Дейв Никсон провел необходимые измерения и убедился в том, что Титан на шестьдесят метров глубже, чем прежний рекордсмен Великобритании – пещера Гейпинг-Гилл в национальном парке Йоркшир-Дейлс.

«Повторное» открытие пещер, как в случае с Титаном, дело не такое уж редкое. Многие полости даже были когда-то обжиты, а впоследствии заброшены. Пещеры давали кров не только человеку, но и животным. Свидетельства тому можно найти, скажем, у Гомера, который описывает приближение большой тучи: «С ужасом пастырь глядит, и стада свои гонит в пещеру». В Англии некоторые пастухи и сейчас используют их в качестве укрытий для скота, что вызывает протесты экологов, спелеологов и археологов. Действительно, залы пещер очень красивы, к тому же там часто обнаруживают следы древних культур, требующие бережного к себе отношения.

Одна из самых знаменитых пещер Британии – Кентская – внесена в список национальных памятников древности. В 1826 году в ней начались археологические раскопки, с тех пор здесь было обнаружено более 70 тысяч палеолитических предметов. Среди них челюсть с зубами, принадлежавшая Homo sapiens, который жил 31 тыс. лет назад, 5 кремневых топоров, изготовленных 450 тысяч лет назад гейдельбергским человеком, а также более поздние орудия труда, принадлежавшие неандертальцам. Но образцами пещерного искусства британцы до последнего времени не могли похвастаться. Лишь в 2003 году археологи обнаружли в 200 км к северу от Лондона в пещерах графства Ноттингемшир наскальные росписи, выполненные почти 13 тыс. лет назад. Это были изображения оленей, бизона, птиц, части туловища лошади и геометрические фигуры. Находка признана одной из самых выдающихся в истории британской археологии.

Исследование пещер в Великобритании началось в XVI веке. В результате к настоящему времени в стране известно 59 полостей, длина которых превышает 3 км. Шесть оказались глубже 200 метров.

Пещера Титан теперь более доступна: благодаря новому входу, который проделали ее первые исследователи, опытные спелеологи могут без труда спускаться ко дну полости напрямую, избегая утомительного пятичасового путешествия по подземным лабиринтам. geo_icon