Американский спутник МRО (Mars Reconnaissance Orbiter) – новейший зонд, который достиг Марса в марте 2006 года, вышел на орбиту Красной планеты и приступил к своей главной задаче – фотосъемке и сканированию поверхности Марса. И чрезвычайно успешно. «Качество полученных изображений впечатляет, – говорит разработчик оптики МRО Альфред Макивен. – Снимки настолько детальные, что глядя на них, невольно представляешь себя гуляющим по Марсу».

С этими прогулками человечеству, пожалуй, придется подождать: пока по Марсу разъезжают только марсоходы. Да и это оказалось полной неожиданностью для тех, кто их туда отправил. 

Совершившие в январе 2004 года посадку на поверхность соседней планеты марсоходы Opportunity и Spirit представляют собой передвижные лаборатории, оборудованные камерами и спектрометрами, микроскопом, рукой-манипулятором и алмазным сверлом для бурения пород. С учетом того, что на Марсе бушуют песчаные бури, срок жизни аппаратам отмерили до обидного небольшой – всего три месяца. И они в эти рамки уложились – именно Opportunity и Spirit в марте 2004 года подтвердили гипотезу о том, что в далеком прошлом на Марсе была вода.

Миссия была выполнена, хозяйственники НАСА, видимо, уже приготовились списывать дорогостоящие аппараты. Однако Opportunity и Spirit оказались крепкими орешками – они не вышли из строя и вот уже почти 3 года передают на Землю ценную информацию. 

Без курьезов, правда, не обошлось. Сначала в поле зрения Opportunity попал загадочный предмет, который при детальном изучении оказался куском его собственного теплового экрана, защищавшего аппарат при полете сквозь атмосферу Марса и оторвавшегося при посадке. Затем марсоход разглядел на поверхности камня нечто спиралеобразное, напоминавшее раковину моллюска. Происхождение «моллюска» также оказалось земным: это был след от сверла самого зонда. Так или иначе, НАСА несколько раз продлевало миссию марсоходов, и Opportunity сумел достичь кратера Виктория – успех, на который никто не рассчитывал.

Этот кратер метеоритного происхождения  (глубина 70 м, диаметр 800 м) образовался на ранней стадии формирования Красной планеты и представляет большой интерес для изучения  геологического прошлого. Его отвесные стены – идеальный срез, слои которого могут многое рассказать о почве и климате древнего Марса.

Чтобы передать на Землю информацию, Opportunity должен съехать на дно кратера. Фоторазведка со спутника МRО поможет выбрать маршрут спуска. «Спускаться в кратер на марсоходе – все равно что съезжать на автомобиле на дно Большого Каньона, – говорит специалист по камерам панорамного обзора Opportunity Джим Белл. – Без карты предприятие может оказаться опасным». Opportunity и МRО должны работать в связке: информация с камер марсохода позволит точно интерпретировать обзорную съемку поверхности планеты, сделанную со спутника. Кратер Виктория, который предстоит исследовать, расположен вблизи экватора Красной планеты. Он не самый большой, но, как считают астрономы, один из наиболее выразительных и красивых кратеров Марса. 

В свое время Марс изрядно «пострадал» от ударов падавших на него метеоритов. Марсианские кратеры сильно разрушены эрозией, поэтому они менее глубоки, чем на Луне и Меркурии, носят отчетливые следы воздействия ветра и, как мы теперь знаем, воды. Трещины, заметные в кратере Виктория, образовались в результате песчаных бурь.

Ученые считают, что метеориты, астероиды и кометы интенсивно бомбардировали Марс более 4 млрд лет назад. Около 3,8–3,5 млрд лет назад количество падающих небесных тел резко сократилось и потом продолжало уменьшаться. На Красной планете мало кратеров небольшого диаметра. Это объясняется не только эрозией, но и тем, что мелкие метеориты сгорают в марсианской атмосфере. Окончательный облик Марса складывался в основном в результате подвижек его коры и извержений вулканов.     geo_icon