Травяные лягушки – самый распространенный вид земноводных на Пиренейском полуострове. В местах своего обитания они часто сталкиваются с красными болотными раками, которые охотятся на крохотных головастиков. Ученые заметили интересную особенность: молодые травяные лягушки, живущие по соседству с пресноводным хищником, превосходят по размеру предыдущие поколения. Об этом открытии испанский исследователь Герман Оризаола из Университета Упсалы в Швеции рассказал на страницах научного журнала «Эколоджи».

Красные болотные раки являются инвазивным видом на Пиренейском полуострове: человек непреднамеренно занес их на юго-запад европейского континента. Этот вид часто можно встретить в аквариумах из-за его яркой окраски и неприхотливости. Родиной рака считается юг США и северо-восток Мексики.

Новый обитатель водоемов Пиренейского полуострова сразу начал свою экспансию, тем самым нарушая привычный баланс экосистемы и жизнь её обитателей. За последнее время его численность резко увеличилась. Широкое распространение красного болотного рака повлияло и на популяцию травяной лягушки, чьи головастики стали лакомством для членистоногого хищника. Защитной реакцией на агрессию красного болотного рака стало увеличение размера личинок лягушки и удлинение их хвостов.

В эксперименте специалисты наблюдали за развитием молодняка лягушки в трех разных местах на юге Португалии. В одном из них они сосуществовали со своим врагом длительное время – более 30 лет, в другом несколько меньше – около 20 лет, и, наконец, в третьем лягушки никогда не сталкивались с ним. Красных болотных раков кормили в присутствии личинок, чтобы они чувствовали химический сигнал хищников.

Результатом эксперимента стало выявление эволюционных изменений головастиков, развивавшихся в водоемах, где обитали раки. Они становились больше, и их хвосты удлинялись. Таким образом, во время нападения рак мог бы атаковать их хвостовой плавник, не задевая жизненно-важные органы. У них также снижалась активность, что позволяло им дольше время быть незамеченными.

Специалисты считает, что данные факты показывают, как длительное сосуществование с хищниками  в агрессивной среде вызывает быстрые эволюционные изменения. До недавнего времени считалось, что они могут произойти только через их медленное накопление в течение очень длительного периода.

По мнению Германа Оризаолы, знание о временной шкале эволюционных изменений является ключом к правильному пониманию биологических процессов и разработки защиты эндемичных видов животных. geo_icon