Мальта, лето 1998 года. 23-летний австрийский студент Том Швайгер вместе с друзьями резвится в волнах, накатывающих на морской берег. Вдруг, ныряя в очередной бурун, он промахивается и летит вниз головой в провал между двумя гребнями. Перекувырнувшись на мелководье, Том ударяется затылком о дно. «Я услышал, как хрустнула моя шея... И все», — вспоминает он. Перелом позвоночника — между четвертым и пятым позвонками.

Друзья вытаскивают Тома на берег. Спортивный, уверенный в себе парень из австрийской Штирии, студент Высшей технической школы в Вайце, в одночасье становится калекой. Он не может ничего: ни сделать шаг, ни взять книгу. Нервные сигналы из мозга, которые должны приводить в движение мышцы, «застревают» на роковом отрезке спинного мозга между мозжечком и шеей. У Тома почти полностью парализованы и ноги, и руки: он может лишь слегка пошевелить плечами. Тетраплегия — так называют его состояние медики.

15 лет спустя Том сидит в лаборатории Института семантического анализа при Техническом университете в Граце. Сотрудники института уже четверть века проводят исследования, цель которых — хотя бы частично вернуть дееспособность людям с двигательными нарушениями. Они разрабатывают НКИ — нейрокомпьютерный интерфейс, систему-посредник между человеческим мозгом и вычислительной машиной.

Австрийская НКИ «считывает» сигналы из мозга пациента и передает их в парализованные конечности, которые приводятся в движение с помощью электрических импульсов. Или может преобразовать сигналы мозга в команды, запускающие компьютерную программу, которая набирает текст на мониторе или управляет инвалидным креслом. Причем для этого не нужно вживлять электроды в мозг пациента. Достаточно просто закрепить на его голове датчики электроэнцефалографа, и они уловят мозговые импульсы через кожу.

Том Швайгер участвует в лабораторных испытаниях этого метода с 1999 года. «Меня пригласили, когда я еще проходил реабилитацию», — рассказывает он. Том сразу согласился: прежнюю жизнь все равно не вернуть, значит, надо начинать новую. С тех пор он успел получить диплом географа, жениться и стать отцом двоих сыновей — Томми и Юлиана. Старшему сейчас четыре с половиной. Том Швайгер не жалуется на судьбу и не возмущается. Разве что иногда, когда сталкивается с невежеством. Сколько он уже повидал врачей, которые просто отказывались верить, что мужчина с параличом всех конечностей может зачать ребенка...

Том не может управлять инвалидным креслом, поэтому сегодня его в лабораторию привезла жена Сильвия. Супружескую пару приветствует ректор института Гернот Мюллер-Пуц. Швайгер знаком с ним уже 15 лет. Двое научных сотрудников — Алекс Крейлингер и психолог Ханна Хибель — начинают готовить Тома к тестам. Атмосфера в лаборатории почти домашняя.

Крейлингер надевает на голову Швайгера эластичную шапочку с датчиками, соединенную проводами с компьютером. Затем прикрепляет к его руке электроды для стимуляции мышц. Один из них будет разжимать кулак, другой — управлять большим пальцем.
А для того чтобы сжать кулак, понадобится сразу несколько электродов. Как Крейлингер определяет, где именно нужно укреплять электроды на руке Тома? Эти точки были установлены экспериментальным путем. А потом сам Том попросил пометить их татуировками: «Это экономит время».

Для проверки Крейлингер включает стимулятор. Парализованные пальцы Швайгера начинают шевелиться. Он смотрит на них, улыбаясь.

«Отлично! Что ж, приступим», — говорит Крейлингер и ставит на стол зеленую пластиковую бутылку, наполненную водой. Швайгер изо всех сил старается мысленно представить, как он поднимает ноги. И эта мысль о физически недоступном ему движении материализуется! Зеленая полоса на мониторе показывает силу сигнала, посланного мозгом Тома. Он мгновенно считывается компьютером и трансформируется в слабый электрический ток. Как только электричество поступает в стимулятор, тот приводит руку в движение. Умная программа уже умеет читать мысли Тома Швайгера — по крайней мере, самые простые. Швайгер тоже научился думать так, чтобы компьютеру было проще его понять.Читать дальше >>>