Сотрудник бельгийского строительного концерна «Ян де Нул», голубоглазый фламандец с обгоревшим на солнце лицом, смотрит куда-то вдаль, предвкушая очередной взрыв. Каска, очки и расстояние в 500 метров защищают его от 15 тонн грязи и грунта, которые разлетятся по сторонам. Обнаженные участки горы, над которой трудятся взрывники, отливают красным на лысых склонах и просеках, прорезающих джунгли. Это цвет голой земли, разбитой на свежие террасы. Панамский канал расширяется, гора отступает.

С сентября 2007 года, когда начались работы, здесь грохочут взрывы и рычат бульдозеры. Строители расширяют и углубляют фарватер, сооружают новые шлюзы. В ходе стройки будет вывезено около 100 миллионов кубометров земли и горных пород. Все должно быть готово к 15 августа 2014 года — столетию канала.

Благодаря усилиям бельгийских подрывников от 136-метрового холма осталась лишь четверть. Звучит сигнал, и под ногами содрогается земля. Но по воздуху не разлетаются обломки скал. Подорванная порода приподнимается лишь на полтора метра и крошкой опускается на свое прежнее место. Ветер уносит облако пыли.

Вот они, передовые технологии. Ничего общего со стройкой столетней давности, которую сопровождали жуткие аварии. По самым скромным оценкам, на строительстве Панамского канала погибло 28 тысяч человек — от малярии, желтой лихорадки и змеиных укусов.

То ли дело сейчас. «Взрываем только по вторникам и пятницам», — невозмутимо замечает подрывник из Бельгии. С таким видом, как будто взрывы — это самое обычное дело.

Но и сегодня есть люди, для которых Панамский канал — это источник приключений, а не просто черная дыра, пожирающая миллиарды долларов. Один из них — Карлос Харамильо, палеонтолог из Смитсоновского института тропических исследований, расположенного в столице Панамы. «Для нас это уникальный шанс получить новые ответы на старые вопросы, — говорит колумбиец. — Главный из них — когда и как Северная и Южная Америка стали одним континентом?»

Эта загадка давно не дает покоя ученым. Под Центральной Америкой сходятся сразу шесть тектонических плит, которые давят друг на друга. Как возникла эта геологическая мозаика? Масштабы вопроса выходят за рамки изучения одного конкретного региона. Ответить на него — значит докопаться до сути исторического развития Земли. И даже совершить переворот в геологии, который может изменить климатические прогнозы на ближайшее будущее.

Когда-то давным-давно между Северной и Южной Америкой плескались морские волны. В какой-то момент их, наподобие гигантской дамбы, соединил перешеек. После этого в океанах возникли новые течения: в северных широтах похолодало (см. карту на стр. 79), а Гольфстрим, наоборот, начал согревать берега Европы. В тропиках тоже поменялся климат, а в Северной Африке стало суше. Не исключено даже, что образование Панамского перешейка подстегнуло эволюцию человека — леса в Африке поредели, территория саванны увеличилась, наши предки слезли с деревьев…

Так ли все было или нет? Это зависит от того, в какой момент соединились континенты — три миллиона лет назад (как гласит общепринятая теория) или гораздо раньше, пятнадцать миллионов (как предполагают некоторые исследователи).
Об этом и спорят сейчас ученые. Причина этих дебатов еще и в том, что геологи якобы нашли древнейшие следы континентального моста, которые гораздо старше находок биологов.

Когда состыковались два континента? Как именно это произошло? Доисторические свидетельства тех событий тысячелетиями хранились под слоем каменных пород. И лишь теперь, благодаря стройке, у ученых появился шанс найти их.

Группа исследователей под руководством Харамильо рассчитывает сделать сенсационные открытия. И с их помощью опровергнуть распространенные утверждения биологов (соединение континентов три миллиона лет назад) и поддержать гипотезу геологов (возникновение перешейка гораздо раньше). А это может привести к пересмотру всей нынешней версии развития Земли.

Чтобы понять, о чем спорят ученые, надо разобраться, в чем они соглашаются. Неоспоримый факт: соединение двух континентов (когда бы оно ни произошло), привело к биологическому мегасобытию — «великому межамериканскому обмену».Читать дальше >>>