Болезнью Альцгеймера, которую советские медики называли маразмом, страдают 27 миллионов стариков по всему миру: она разрушает личность и приводит к смерти. Лечить ее до сих пор не научились, однако два новых исследования (первое вышло в журнале PLoS ONE, второе готовится к печати в журнале Neuron) нашли ее переносчика, который уничтожает мозг клетка за клеткой. Плохая новость состоит в том, что этого переносчика, в отличие от вируса или бактерии, нельзя убить. Потому что он – молекула нашего собственного белка, которая вздумала свернуться неправильным способом.

Тау-белки в клетках мозга выполняют роль цемента. Они поддерживают микротрубочки, арматуру внутри аксонов – отростков, при помощи которых нейроны общаются друг с другом. У больных Альцгеймером «цемент» теряет жесткость и начинает слипаться в клубки.

Первой болезнь поражает энторинальную кору. Эта область мозга помогает нам запоминать и ориентироваться в пространстве: через нее кора больших полушарий выходит на связь с гиппокампом, «каталогом» воспоминаний и хранилищем всевозможных карт местности. Из энторинальной коры болезнь расползается по всему мозгу: нейроны все хуже и хуже обмениваются сигналами, а человек стремительно теряет память и интеллект.

Что заставляет очаг болезни разрастаться? Понять это помог эксперимент на мышах. Группа биологов из Колумбийского университета (США) изменила их ДНК так, чтобы нейроны энторинальной коры (и только они) синтезировали человеческий тау-белок вместо мышиного.

Когда мыши достигли 22-месячного возраста – а для грызуна это старость – ученые обнаружили, что человеческий тау-белок в его опасной форме  разбросало по всему мозгу. Откуда он там взялся, если синтезирует его только одна небольшая зона коры? Получается,  что белок, как вирус, перебирается из клетки в клетку и разносит болезнь.

Траектория белка повторяет траекторию нервных импульсов. Нейрон не может заразить какого угодно соседа – годится только та клетка, которой он способен передать нервный сигнал. Отростки-аксоны могут соединять две клетки, между которыми десятки сантиметров, и тау-белку ничего не стоит перебраться из одной в другую.  Это значит, что болезнь Альцгеймера не выжигает вслепую соседние кубические миллиметры мозга, а поражает целые нервные сети, двигаясь вдоль связей, позволяющих нам мыслить.

Хотя белок и нельзя убить, медики рассчитывают, что открытие подскажет им новые идеи лечения. Поскольку белок передается только через нервные связи, теперь ученые знают, в каких точках его перехватывать и блокировать. geo_icon