Экваториальная тьма поглотила судно. В небе бриллиантовой пылью мерцают мириады звезд. И вдруг море словно откликается на призыв небес. Прямо за бортом шхуны, рассекающей волны, начинает светиться океан. Никакой магии. Все очень просто — экипаж «Тары» врубил прожектор в толще воды.

Один из матросов, не мешкая, зачерпывает ведро воды из Тихого океана. Теперь биологу Кристиану Сарде есть чем заняться в лаборатории. Он помещает на стеклянную пластинку капельку свежей воды и начинает разглядывать ее под микроскопом. Глаз ученого различает прозрачные как стекло диатомеи — диатомовые водоросли. Рядом копошатся округлые одноклеточные динофлагелляты, шевеля кнутовидными жгутиками. То ли животные, то ли растения… Непонятно. Есть гипотеза, что люминесцентное свечение в океанских водах — их заслуга. Но зачем им светиться? Может, они так отпугивают врагов? «Толком никто ничего не знает», — отвечает Сарде. И никто из ученых не может пока объяснить, зачем этим загадочным светлякам нужны вон те трубочки внутри клетки, явно различимые через микроскоп.

Вопросов хватает, поэтому ученые и отправились в кругосветное путешествие. Сейчас научно-исследовательское судно «Тара» находится в 360 километрах от побережья Эквадора и держит курс на Галапагосские острова. Участники экспедиции хотят проникнуть в тайны планктона. Эта малозаметная биомасса — крупнейшая в Мировом океане.

Дрейфующее по океану планктонное сообщество насчитывает десятки тысяч разнообразных организмов. И таит в себе множество загадочных явлений, которые на первый взгляд совершенно непостижимы для человеческого разума.

Уникальная экспедиция стартовала в 2009 году. Нынешней весной путешествие по океанским просторам подходит к концу. На борту «Тары» собрался научный интернационал — экологи, генетики, океанографы, специалисты по таксономии, которые занимаются классификацией организмов. Их интересуют биологические законы, которым подчиняется царство планктона в обоих полушариях Земли. Систематическое исследование такого масштаба проводится впервые, хотя в рамках международного проекта «Перепись морской жизни» (GEO 09/2010), который закончился в 2010 году, ученые, конечно, изучали и планктон. Но, во-первых, у переписчиков океанской флоры и фауны была совсем другая цель — они должны были исчерпывающе описать все виды, в том числе и планктонные, населяющие Мировой океан. Во-вторых, ученые вели учет только зоопланктона — а это лишь одна из пяти групп планктонных организмов.

Внешне «Тара» больше напоминает военный корабль, а не плавучую лабораторию. Ее металлический корпус с алюминиевыми мачтами похож на серую бетонную глыбу. Тем не менее «Тару» взяли на вооружение не военные, а ученые. «Центры управления» этой плавучей научной лабораторией находятся в Париже и Гейдельберге. «Тара» уже успела пережить и шторм, когда судно сорвало с якоря, и нападение пиратов. Вообще-то океанские экспедиции стоят бешеных денег, но с этим проектом все по-другому. Габариты у «Тары» весьма скромные — всего 36 метров от носа до кормы, зато судно обладает отличной маневренностью и не очень дорого в эксплуатации. В экипаже не больше 14 человек, но состав его время от времени меняется, поскольку в научной экспедиции никак не обойтись без притока свежих сил и мозгов. Все несут вахту, работают на камбузе и драят гальюны.

Амбиций у ученых — целый океан. «Блуждающие» океанские организмы (именно так переводится с греческого слово «планктон») обитают в приповерхностных слоях морской воды в огромном количестве, поэтому на систематизацию научного материала, собранного «Тарой», могут уйти целые десятилетия. Так что не одно поколение ученых сумеет оценить труд предшественников, которые ради изучения планктона отправились в кругосветное плавание.Читать дальше >>>