«Тарелка» имеет диаметр 500 метров, лежит в горной котловине и неподвижно смотрит в зенит в необитаемых горах китайской провинции Гуйчжоу. Если все пойдет по плану, ловить сигналы из космоса она начнет в сентябре 2016 года — после пяти с половиной лет строительства.

Образцом для подражания стала американская обсерватория Аресибо — 305-метровая тарелка в Пуэрто-Рико, построенная в 1963 году. Это она в 1970-е отправила «послание Аресибо», первое сообщение для инопланетян о том, кто живет на Земле (адресат — звездное скопление M13 в 25 тысячах световых лет от нас). Здесь же в конце 1980-х провели наблюдения, которые помогли открыть первые планеты вне Солнечной системы.

У китайского радиотелескопа FAST площадь отражателя в 2,8 раза больше, чем у американского. Однако эта копия — не просто увеличенная, но и усовершенствованная. Хотя антенна и смотрит вертикально вверх, она может менять свою форму, чтобы наблюдать небесные тела не только в зените. Тарелка состоит из 4400 металлических треугольников и семи тысяч металлических тросов, которые позволяют их поворачивать и оттягивать — таким образом вся конструкция наводится на какое-нибудь небесное тело.

С высоты птичьего полета это выглядит так, как если бы на 500-метровой вогнутой сферической поверхности появился вдавленный отпечаток от нажатия гигантского пальца (или, точнее, от гигантского шара диаметром 300 метров). Этот прием заменяет «тарелке» возможность поворачиваться вслед за целью.

Принимает космические сигналы подвижная кабина в фокусе тарелки, подвешенная на высоте 300 метров над ее поверхностью; ее удерживают шесть тросов длиной в несколько сот метров, которые позволяют ей двигаться, как вагончику фуникулера.

Для каких исследований такой инструмент нужен? В радиоволнах можно разглядеть множество космических событий и явлений, недоступных обычным телескопам. Классический пример — реликтовое излучение Вселенной, эхо Большого Взрыва, которое за время путешествия из света превратилось в миллиметровые радиоволны. Или сигналы пульсаров, сверхплотных нейтронных звезд. Телескоп FAST станет частью международной системы SKA (Square Kilometre Array, «массив площадью в квадратный километр»), рассеянной по всем континентам.

Чуть ли не самым важным предметом исследований FAST будет межзвездный газ. По его поведению можно понять, как рассеяна по нашей Галактике неисследованная темная материя, про которую известно только, что она во Вселенной встречается в пять раз чаще обычного вещества, но прямым наблюдениями недоступна.

Еще FAST будет искать радиосигналы других цивилизаций — вроде тех, которые отправил радиотелескоп Аресибо, но только адресованные нам. С этой целью он будет прослушивать ближайшие к Земле пять тысяч звезд в радиусе около 100 световых лет: история с только что обнаруженной «второй Землей» Kepler 452b подсказывает, что эта затея не такая и безнадежная.  geo_icon