Глядя на них, можно подумать, что Создатель мироздания пошутил: когти у них почти как у орла; их «лицо» напоминает пылесборник пылесоса; их яйца словно набросал дизайнер, тяготеющий к китчу.

На сегодняшний день известны более 960 видов тихоходок: самые маленькие из них не больше песчинки, самые большие достигают размера булавочной головки.

Сердца у них нет, легких тоже. Прозрачная «кровь» свободно течет в теле; для дыхания достаточно газообмена через кожу. Такого режима экономии энергии оказалось достаточно для заселения всего мира.

Тихоходки, Tardigrada по зоологической терминологии, перемещаются с помощью ветра, на перьях птиц, с потоками воды, на водорослях. Так они завоевали биотопы, от которых другие живые существа совершенно справедливо приходят в ужас: они живут и в Гималаях, и на дне океанов, и в горячих источниках Японии, и в ледниках Гренландии. Но больше всего они любят мох. Здесь их когтям есть за что зацепиться, в избытке имеются растительные клетки и мельчайшие животные, которых можно всасывать и из которых можно все высасывать.

Однако ползать, есть и переваривать пищу тихоходки могут лишь до тех пор, пока их окутывает тонкая водяная пленка. Что произойдет, если мох высохнет?

Вместо того чтобы обратиться в бегство, тихоходки прибегают к контролируемому самоубийству – они могут себе позволить также высохнуть. Вся жидкость из тела улетучится, останутся лишь сморщенные клочья, так называемые пупарии.

Печальный конец? Отнюдь. Своей способностью переходить из одного состояния в другое тихоходки могут научить верующих и неверующих смирению. Они владеют одним волшебным приемом: регулярным воскрешением из мертвых. Что-то позволяет им проводить в состоянии «ангидробиоза» без пищи и воды не только дни, а месяцы и даже годы, пока несколько капель не послужат сигналом о наступлении светлого будущего – и через несколько минут начнется следующая жизнь.

Во время трупного окоченения тихоходки практически не стареют; ученым удалось подтвердить это на примере вида Milnesium tardigradum. Подопытных тихоходок неоднократно приводили на несколько дней в состояние мнимой смерти, воскрешали, высушивали, вновь воскрешали... И так, пока они действительно не умерли.

Как и у животных контрольной группы, продолжавших существовать без перерывов, их жизнь длилась около 80 активных дней плюс 53 дня в режиме ожидания.

Каким образом у многоклеточных особей жизнь может продолжаться без какого-либо обмена веществ? Ученые пытаются разгадать эту тайну.

Они подвергают этих выносливых животных все новым и новым испытаниям. Оказалось, что самые стойкие выдерживают температуру до 100 градусов по Цельсию – и даже радиоактивность.

А космическое излучение и вакуум в космосе тоже? В 2008 году их отправили на десять дней в космос. После посадки они представляли собой сначала безжизненные мешочки, но после водной процедуры ожили и стали героями – впервые животные без какого-либо вреда пережили выход в открытый космос.

Тем не менее и эти мастера выживания вынуждены покоряться здесь на Земле закону «Съесть и быть едой кому-то». Наибольшая опасность исходит при этом из собственных рядов – тихоходки других видов являются главными врагами тихоходок. Однако они привлекают внимание и коловраток (Rotatoria), круглых червей (Nematoda), клещей (Acari), пауков (Araneae), ногохвосток (Collembola), личинок насекомых, дождевых червей  (Lumbricidae), речных раков.

Некоторые тихоходки становятся жертвой плотоядных грибов, грибные нити (гифы) которых переплетаются и образуют петли, в них добыча запутывается – нити врастают затем в захваченную тихоходку. Есть грибы, выделяющие споры, поедаемые тихоходками. В кишечнике тихоходки споры, как предполагают, прорастают и начинают переваривать жертву изнутри.

В таком чужом, своеобразном и опасном мире и живут тихоходки.    geo_icon